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Quem pode se chamar de astronauta à medida que o vôo espacial privado ganha velocidade?

Já é uma questão complicada e está prestes a ficar ainda mais conforme os ricos abocanham assentos de espaçonaves e até voos inteiros para eles e seus acompanhantes.

Nesta foto de arquivo de 11 de janeiro de 1961, o tenente-coronel da marinha John Glenn alcança os controles dentro de um treinador de procedimentos da cápsula Mercury enquanto mostra como o primeiro astronauta dos EUA cavalgará pelo espaço durante uma demonstração no Centro Nacional de Pesquisas da Administração Espacial e Aeronáutica em Langley Field, Va.

Nesta foto de arquivo de 11 de janeiro de 1961, o tenente-coronel da marinha John Glenn alcança os controles dentro de um treinador de procedimentos da cápsula Mercury enquanto mostra como o primeiro astronauta dos EUA cavalgará pelo espaço durante uma demonstração no Centro Nacional de Pesquisas da Administração Espacial e Aeronáutica em Langley Field, Virgínia. Em 2021, à medida que mais empresas começam a vender passagens para o espaço e o cosmos se abre para viagens como nunca antes, uma questão surge acima de todas as outras. Quem se autodenomina astronauta?

AP

CAPE CANAVERAL, Flórida - À medida que mais empresas começam a vender ingressos para o espaço, surge uma pergunta: quem pode se autodenominar astronauta?

Já é uma questão complicada e está prestes a ficar ainda mais conforme os ricos abocanham assentos de espaçonaves e até voos inteiros para eles e seus acompanhantes.

Astronautas? Astronautas amadores? Turistas espaciais? Turistas do espaço? Pilotos de foguetes? Ou, como dizem os russos há décadas, participantes de voos espaciais?

O novo chefe da NASA, Bill Nelson, não se considera um astronauta, embora tenha passado seis dias orbitando a Terra em 1986 a bordo do ônibus espacial Columbia - como congressista.

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Reservo esse termo para meus colegas de profissão, disse Nelson recentemente à Associated Press.

O desenvolvedor de jogos de computador Richard Garriott - que pagou sua passagem pela Estação Espacial Internacional em 2008 com os russos - odeia o rótulo de turista espacial. Sou astronauta, declarou por e-mail, explicando que treinou durante dois anos para a missão.

Se você for para o espaço, você é um astronauta, disse Michael Lopez-Alegria da Axiom Space, um ex-astronauta da NASA que acompanhará três homens de negócios à estação espacial em janeiro, voando na SpaceX. Seus clientes de US $ 55 milhões por assento planejam conduzir pesquisas lá, ele enfatizou, e não se consideram turistas espaciais.

Na terça-feira, a Axiom Space anunciou um segundo voo para o próximo ano que será liderado por Peggy Whitson, uma astronauta aposentada da NASA que passou 665 dias no espaço, mais do que qualquer outro americano. Seu segundo lugar será o empresário que virou piloto de corrida John Shoffner, de Knoxville, Tennessee, que também está pagando cerca de US $ 55 milhões. Pedi a Peggy que jogasse o livro em mim durante o treinamento. Faça de mim um astronauta, disse ele.

Há algo de encantador na palavra: Astronauta vem das palavras gregas para estrela e marinheiro. E imagens de fanfarrão do The Right Stuff e dos astronautas originais do Mercury 7 da NASA contribuem para um ótimo marketing.

A empresa de foguetes de Jeff Bezos, Blue Origin, já está chamando seus futuros clientes de astronautas. Ele está leiloando um assento em seu primeiro vôo espacial com pessoas a bordo, previsto para julho. A NASA ainda tem uma nova sigla: PAM para Private Astronaut Mission.

O astronauta aposentado da NASA Mike Mullane não se considerava um astronauta até seu primeiro vôo de ônibus espacial em 1984, seis anos após sua escolha pela NASA.

Não importa se você compra uma carona ou se é designado para uma carona, disse Mullane, cuja autobiografia de 2006 é intitulada Riding Rockets. Até que você se prenda a um foguete e alcance uma certa altitude, você não é um astronauta.

Continua sendo uma tarefa cobiçada. Mais de 12.000 se inscreveram para a próxima aula de astronautas da NASA; uma dúzia de sortudos será selecionada em dezembro.

Mas e os passageiros que acompanham o passeio, como a atriz e diretora de cinema russa que irá para a estação espacial em outubro? Ou o bilionário lunático do Japão que os seguirá do Cazaquistão em dezembro com seu assistente de produção acompanhando para documentar tudo? Em cada caso, um cosmonauta profissional ficará encarregado da cápsula Soyuz.

As cápsulas de alta tecnologia da SpaceX são completamente automatizadas, assim como as da Blue Origin. Portanto, os pilotos ricos e seus convidados deveriam ser chamados de astronautas, mesmo que aprendam o básico, caso precisem intervir em uma emergência?

Talvez ainda mais importante, onde começa o espaço?

A Federal Aviation Administration limita suas asas comerciais de astronautas às tripulações de vôo. A altitude mínima é de 50 milhas. Recebeu sete prêmios até agora; os destinatários incluem os dois pilotos da Virgin Galactic de Richard Branson, que fizeram outro voo de teste do foguete da empresa no sábado.

Outros definem o espaço como começando a 62 milhas acima do nível do mar.

As cápsulas da Blue Origin são projetadas para atingir esse limite e fornecer alguns minutos de ausência de peso antes de retornar à Terra. Em contraste, leva 1 hora e meia para dar a volta ao mundo. A Associação de Exploradores Espaciais requer pelo menos uma órbita da Terra - em uma espaçonave - para ser membro.

Mike Tirico Al Michaels

A Astronauts Memorial Foundation homenageia todos aqueles que sacrificaram suas vidas pelo programa espacial dos EUA, mesmo que nunca tenham chegado ao espaço, como a professora Challenger, Christa McAuliffe, e o piloto de teste morto em um acidente da Virgin Galactic em 2014. Também no Memorial do Espelho Espacial no Centro Espacial Kennedy da NASA: pilotos da Força Aérea X-15 e F-104 que fizeram parte de um programa espacial militar que nunca decolou.

O debate sobre astronautas existe desde 1960, de acordo com Garriott. Seu falecido pai, Owen Garriott, foi um dos primeiros cientistas-astronautas contratados pela NASA; os pilotos de teste no escritório se ressentiram de compartilhar o cargo.

Pode ser necessário retirar o termo por completo quando centenas, senão milhares, alcançarem o espaço, observou o professor de história da Fordham University, Asif Siddiqi, autor de vários livros espaciais. Vamos chamar cada um deles de astronautas?

Mullane, o piloto do ônibus espacial de três tempos, sugere o uso de astronautas de primeira classe, segunda classe, terceira classe, dependendo de qual é o seu envolvimento, se você puxar uma carteira e preencher um cheque.

Embora uma hierarquia de estilo militar possa funcionar, o ex-historiador da NASA Roger Launius alertou: Isso se complica muito rapidamente.

No final, Mullane observou, Astronauta não é uma palavra protegida por direitos autorais. Portanto, qualquer pessoa que queira se chamar de astronauta pode se chamar astronauta, quer já tenha estado no espaço ou não.

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O Departamento de Saúde e Ciência da Associated Press recebe apoio do Departamento de Educação Científica do Howard Hughes Medical Institute. O AP é o único responsável por todo o conteúdo.