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O representante dos EUA John Lewis, ícone dos direitos civis, morre aos 80 anos

O congressista da Geórgia havia recebido tratamento para câncer de pâncreas.

O representante dos EUA John Lewis, D-Georgia, fala com repórteres no mês passado.

O representante dos EUA John Lewis, D-Georgia, fala com repórteres no mês passado.

Arquivo AP

ATLANTA - John Lewis, um leão do movimento pelos direitos civis cuja surra sangrenta pelas tropas estaduais do Alabama em 1965 ajudou a galvanizar a oposição à segregação racial e que seguiu uma longa e célebre carreira no Congresso, morreu. Ele tinha 80 anos.

A presidente da Câmara, Nancy Pelosi, confirmou a morte de Lewis na noite de sexta-feira, chamando-o de um dos maiores heróis da história americana e um titã do movimento pelos direitos civis cuja bondade, fé e bravura transformaram nossa nação.

Ela acrescentou: No Congresso, John Lewis foi reverenciado e amado em ambos os lados do corredor e em ambos os lados do Capitólio. Todos nós ficamos com a humildade de chamar o congressista Lewis de colega e estamos com o coração partido por sua morte. Que sua memória seja uma inspiração que mova todos nós a, em face da injustiça, causar 'problemas bons, problemas necessários'.

O anúncio de Lewis no final de dezembro de 2019 de que havia sido diagnosticado com câncer de pâncreas avançado - nunca enfrentei uma luta como a que enfrento agora, disse ele - inspirou homenagens de ambos os lados do corredor e um acordo não declarado de que a provável passagem deste Atlanta democrata representaria o fim de uma era.

Lewis foi o mais jovem e último sobrevivente dos ativistas dos direitos civis dos Seis Grandes, um grupo liderado pelo reverendo Martin Luther King Jr., que teve o maior impacto no movimento. Ele era mais conhecido por liderar cerca de 600 manifestantes na marcha do Domingo Sangrento através da Ponte Edmund Pettus em Selma.

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Aos 25 anos - caminhando à frente da marcha com as mãos enfiadas nos bolsos de seu sobretudo bege - Lewis foi jogado ao chão e espancado pela polícia. Seu crânio foi fraturado e as imagens da brutalidade transmitidas pela televisão nacional chamaram a atenção do país para a opressão racial no sul.

Em poucos dias, King liderou mais marchas no estado, e o presidente Lyndon Johnson logo pressionou o Congresso a aprovar a Lei de Direitos de Voto. O projeto se tornou lei no final daquele ano, removendo as barreiras que impediam os negros de votar.

John é um herói americano que ajudou a liderar um movimento e arriscou a vida por nossos direitos mais fundamentais; ele carrega cicatrizes que atestam seu espírito infatigável e persistência, disse o líder da maioria na Câmara, Steny Hoyer, depois que Lewis anunciou seu diagnóstico de câncer.

O representante dos EUA John Lewis, D-Ga., No Capitólio em 2007. Lewis morreu na sexta-feira.

O representante dos EUA John Lewis, D-Ga., No Capitólio em 2007. Lewis morreu na sexta-feira.

Arquivo AP

Lewis juntou-se a King e quatro outros líderes dos direitos civis na organização da marcha de 1963 em Washington. Ele falou para a vasta multidão pouco antes de King fazer seu discurso memorável Eu Tenho um Sonho.

Um incendiário de 23 anos, Lewis atenuou seus comentários pretendidos por insistência de outros, deixando de lado uma referência a uma marcha de terra arrasada pelo Sul e reduzindo as críticas ao presidente John Kennedy. No entanto, foi um discurso potente, no qual ele jurou: Pelas forças de nossas demandas, nossa determinação e nossos números, vamos fragmentar o Sul segregado em mil pedaços e colocá-los juntos à imagem de Deus e da democracia.

Foi quase imediatamente, e para sempre, ofuscado pelas palavras de King, o homem que o inspirou ao ativismo.

Lewis nasceu em 21 de fevereiro de 1940, nos arredores da cidade de Troy, no condado de Pike, Alabama. Ele cresceu na fazenda de sua família e frequentou escolas públicas segregadas.

Quando menino, ele queria ser ministro e praticava sua oratória com as galinhas da família. Sem um cartão de biblioteca por causa da cor de sua pele, ele se tornou um leitor ávido e podia citar datas e detalhes históricos obscuros mesmo em seus últimos anos. Ele era um adolescente quando ouviu pela primeira vez King pregar no rádio. Eles se conheceram quando Lewis buscava apoio para se tornar o primeiro aluno negro na segregada Universidade Estadual de Troy, no Alabama.

Ele finalmente frequentou o Seminário Teológico Batista Americano e a Fisk University em Nashville, Tennessee. Ele começou a organizar manifestações em lanchonetes só para brancos e se voluntariando como um Freedom Rider, suportando espancamentos e prisões enquanto viajava pelo sul para desafiar a segregação.

John Lewis (extrema esquerda) em 1963. Lewis era na época presidente do Comitê Coordenador de Não-Violência dos Estudantes. Com ele estão (da esquerda); Whitney Young, diretor nacional da Urban League; A. Philip Randolph, presidente do Negro American Labor Council; Martin Luther King Jr., presidente da Southern Christian Leadership Conference; James Farmer, diretor do Congresso de Igualdade Racial; e Roy Wilkins, secretário executivo da Associação Nacional para o Avanço das Pessoas de Cor.

John Lewis (extrema esquerda) em 1963. Lewis era na época presidente do Comitê Coordenador de Não-Violência dos Estudantes. Com ele estão (da esquerda); Whitney Young, diretor nacional da Urban League; A. Philip Randolph, presidente do Negro American Labor Council; Martin Luther King Jr., presidente da Southern Christian Leadership Conference; James Farmer, diretor do Congresso de Igualdade Racial; e Roy Wilkins, secretário executivo, NAACP.

AP

Lewis ajudou a fundar o Comitê Coordenador do Estudante Não-Violento e foi nomeado seu presidente em 1963, tornando-o um dos Seis Grandes em tenra idade. Os outros, além de King, eram Whitney Young da National Urban League; A. Philip Randolph, do Negro American Labor Council; James L. Farmer Jr., do Congresso de Igualdade Racial; e Roy Wilkins da NAACP. Todos os seis se reuniram no Roosevelt Hotel em Nova York para planejar e anunciar a Marcha em Washington.

A enorme demonstração galvanizou o movimento, mas o sucesso não veio rapidamente. Após extenso treinamento em protesto não violento, Lewis e o Rev. Hosea Williams lideraram os manifestantes em uma marcha planejada de mais de 50 milhas de Selma a Montgomery, capital do Alabama, em 7 de março de 1965. Uma falange de policiais bloqueou sua saída da ponte Selma .

As autoridades empurraram e depois balançaram seus cassetetes, dispararam gás lacrimogêneo e atacaram a cavalo, mandando muitos para o hospital e aterrorizando grande parte do país. King voltou com milhares, completando a marcha para Montgomery antes do final do mês.

Lewis voltou-se para a política em 1981, quando foi eleito para o Conselho Municipal de Atlanta.

Ele ganhou sua cadeira no Congresso em 1986 e passou grande parte de sua carreira como minoria. Depois que os democratas conquistaram o controle da Câmara em 2006, Lewis se tornou o vice-líder de seu partido, um posto de liderança nos bastidores em que ajudava a manter o partido unificado.

Em um revés inicial para a campanha primária democrata de Barack Obama em 2008, Lewis endossou Hillary Rodham Clinton para a indicação. Lewis mudou quando ficou claro que Obama tinha um apoio esmagador dos negros. Obama mais tarde honrou Lewis com a Medalha Presidencial da Liberdade, e eles marcharam de mãos dadas em Selma no 50º aniversário do ataque do Domingo Sangrento.

O presidente Barack Obama concede a Medalha da Liberdade de 2010 para o deputado americano John Lewis, D-Ga, durante uma cerimônia na Casa Branca em 15 de fevereiro de 2011.

O presidente Barack Obama concede a Medalha da Liberdade de 2010 para o deputado americano John Lewis, D-Ga, durante uma cerimônia na Casa Branca em 15 de fevereiro de 2011.

Getty Images

Em um comunicado, Clinton e seu marido, o ex-presidente Bill Clinton, disseram: Perdemos um gigante. John Lewis deu tudo o que tinha para resgatar a promessa não cumprida da América de igualdade e justiça para todos e para criar um lugar para construirmos uma união mais perfeita juntos.

De uma pequena fazenda no Alabama, a serviço arriscado no movimento pelos direitos civis, a três décadas no Congresso, ele estava sempre caminhando com o vento, guiado por uma bússola moral que lhe dizia quando causar bons problemas e quando curar os problemas águas. Sempre fiel à sua palavra, fé e princípios, John Lewis tornou-se a consciência da nação.

Obama, que conheceu Lewis quando ele estava na faculdade de direito, disse em um comunicado: Sentiremos muita falta dele. É apropriado que a última vez que John e eu compartilhamos um fórum público foi em uma prefeitura virtual com uma reunião de jovens ativistas que estavam ajudando a liderar as manifestações deste verão após a morte de George Floyd.

Depois, conversei com ele em particular, e ele não poderia estar mais orgulhoso de seus esforços - de uma nova geração defendendo a liberdade e a igualdade, uma nova geração decidida a votar e proteger o direito de votar, uma nova geração concorrendo a um cargo político . Eu disse a ele que todos aqueles jovens - de todas as raças, de todas as origens, gênero e orientação sexual - eram seus filhos.

Eles aprenderam com seu exemplo, mesmo que não soubessem disso. Eles haviam entendido por meio dele o que a cidadania americana exige, mesmo que tenham ouvido falar de sua coragem apenas nos livros de história. Poucos de nós vivem para ver nosso próprio legado se desenrolar de uma forma tão significativa e notável. John Lewis, sim. E, graças a ele, agora todos temos nossas ordens de marcha - continuar acreditando na possibilidade de reconstruir este país que amamos até que ele cumpra sua promessa plena, disse Obama.

O deputado norte-americano Bobby Rush, D-Ill., Considerou Lewis um homem excelente e um contribuinte incalculável para a história de nossa nação. Um homem que cresceu de origens humildes para se tornar um ícone americano.

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Certamente sentiremos falta de sua voz de trombeta, chamando nossa nação a alturas mais elevadas e uma maior estima de nós mesmos, como um amante da liberdade, um povo temente a Deus.

Lewis também trabalhou por 15 anos para obter a aprovação para o Museu Nacional de História e Cultura Afro-americana do Smithsonian. Humilde e infalivelmente amigável, Lewis era reverenciado no Capitólio - mas como um dos membros mais liberais do Congresso, ele freqüentemente perdia batalhas políticas, desde seus esforços para interromper a Guerra do Iraque até sua defesa de jovens imigrantes.

Ele obteve sucesso bipartidário no Congresso em 2006, quando liderou os esforços para renovar a Lei do Direito ao Voto, mas a Suprema Corte posteriormente invalidou grande parte da lei, e ela voltou a ser o que era em sua juventude, um trabalho em andamento. Mais tarde, quando a presidência de Donald Trump desafiou seu legado de direitos civis, Lewis não fez nenhum esforço para esconder sua dor.

Lewis se recusou a comparecer à posse de Trump, dizendo que não o considerava um presidente legítimo porque os russos conspiraram para torná-lo eleito. Mais tarde, quando Trump reclamou sobre imigrantes de países s --- buracos, Lewis declarou, eu acho que ele é racista ... temos que tentar nos levantar e falar e não tentar varrer isso para debaixo do tapete.

Lewis disse que foi preso 40 vezes na década de 1960, mais cinco como congressista. Aos 78 anos, ele disse em um comício que faria isso novamente para ajudar a reunir famílias de imigrantes separadas pelo governo Trump.

Não pode haver paz na América até que essas crianças sejam devolvidas aos pais e libertem todo o nosso povo, disse Lewis em junho, relembrando o bom trabalho que teve para protestar contra a segregação quando jovem.

Se não o fizermos, a história não será gentil conosco, gritou ele. Eu irei para a fronteira. Eu vou ser preso novamente. Se necessário, estou preparado para ir para a cadeia.

Em um discurso no dia da votação de impeachment na Câmara de Trump, Lewis explicou a importância dessa votação.

Quando você vê algo que não é certo, não é justo, não é justo, você tem a obrigação moral de dizer algo, de fazer algo. Nossos filhos e os filhos deles nos perguntarão 'o que você fez? o que você disse? Embora a votação seja difícil para alguns, ele disse: Temos a missão e o mandato de estar do lado certo da história.

A esposa de Lewis por quatro décadas, Lillian Miles, morreu em 2012. Eles tiveram um filho, John Miles Lewis.

Contribuindo: Lynn Sweet, redator da Associated Press, Michael Warren.