Política

O think tank do pequeno governo rende muito dinheiro para os líderes das organizações sem fins lucrativos

John Tillman, CEO do Illinois Policy Institute. | Facebook.

Muito antes de John Tillman começar a dirigir o Illinois Policy Institute, há uma década, o think tank sem fins lucrativos estava pedindo grandes reformas para o governo estadual, especialmente suas finanças.

Mas poucos em Springfield - ou em qualquer outro lugar em Illinois - prestaram atenção.

Isso mudou quando Tillman relançou o instituto em 2007.

A organização expandiu continuamente seu trabalho e influência depois que o ativista conservador assumiu, enquanto as contribuições dispararam de cerca de US $ 341.000 em 2007 para US $ 6,4 milhões em 2016 - um aumento de quase 19 vezes em uma década.

Tillman também aumentou a pesquisa e a defesa do grupo. Seus estudos e artigos de opinião sobre corte de gastos do governo e aumento da transparência tornaram-se material de leitura obrigatória para muitos republicanos, alguns democratas - e o governador de Illinois.

Enquanto o instituto atacava pessoas de dentro da política por lucrar com o sistema, Tillman transformou sua mensagem de pequeno governo em salários crescentes para si mesmo e outros membros importantes da equipe, como mostram os registros de impostos e auditorias.

Por meio de uma série de transações frequentemente estonteante, Tillman e seus associados movimentaram milhões de dólares em cinco organizações sem fins lucrativos interconectadas que administram, direcionando dinheiro para empreendimentos com fins lucrativos nos quais eles têm uma participação.

Por exemplo, além de seu papel como CEO do instituto, Tillman é o presidente do conselho e ex-presidente da Think Freely Media, outra organização sem fins lucrativos de pequeno governo que já dividiu escritórios com o instituto e recebeu centenas de milhares de dólares de em dinheiro da concessão.

Em 2015, a Think Freely Media fez um empréstimo de US $ 49.400 sem juros para uma empresa de dados e marketing com fins lucrativos chamada Crowdskout. Isso aconteceu alguns meses depois que a organização sem fins lucrativos emprestou ao Crowdskout US $ 60.000 mais juros. Na época, Tillman tinha o controle da unidade majoritária da entidade proprietária do Crowdskout, de acordo com uma auditoria financeira da Think Freely Media.

Especialistas dizem que tais transações levantam questões éticas e podem violar o código tributário federal para organizações sem fins lucrativos. Um empréstimo sem juros beneficiaria a empresa com fins lucrativos às custas da organização sem fins lucrativos.

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Esta história é uma colaboração do site e ProPublica Illinois.

Quaisquer que sejam os juros sobre o empréstimo, seria efetivamente um presente para uma organização com fins lucrativos, o que você simplesmente não pode fazer, disse Philip Hackney, professor de direito da Louisiana State University que atuou no escritório do conselho geral da Serviço de receita interna supervisionando organizações sem fins lucrativos.

A lei estadual também proíbe geralmente as organizações sem fins lucrativos de emprestar dinheiro a qualquer um de seus diretores, disse Lloyd Hitoshi Mayer, da Escola de Direito da Universidade de Notre Dame.

Se isso for visto basicamente como um empréstimo indireto ao oficial, isso é uma violação total da lei das organizações sem fins lucrativos em Illinois, disse Mayer.

Todas as ilustrações de Susie Cagle. | Especial para ProPublica Illinois

Todas as ilustrações de Susie Cagle. | Especial para ProPublica Illinois

Tillman, em respostas por escrito às perguntas, disse que as transações destacadas pela ProPublica Illinois e o site foram adequadas e transparentes.

John Tillman, CEO do Illinois Policy Institute. | Facebook

John Tillman, CEO do Illinois Policy Institute. | Facebook

Obviamente, todas essas transações são totalmente divulgadas, todas pelo valor justo de mercado como deveriam ser, escreveu Tillman. E sim, pessoas e empresas são pagas pela prestação de serviços. Quando eu tenho uma função em uma organização, esse relacionamento deve ser devidamente divulgado ao conselho e eu me recusei em relação a quaisquer decisões tomadas.

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Tillman disse que seu pagamento está de acordo com os líderes de outras organizações sem fins lucrativos, incluindo a ProPublica.

Assim como aqueles outros líderes, escreveu ele, fui recompensado por meu trabalho árduo.

‘Tudo em jogo’

Tillman já era um ativista conservador veterano quando ingressou no Illinois Policy Institute. De 2004 a 2006, ele foi presidente da Americans for Limited Government, com sede em Chicago. Em 2006, ele ajudou a fundar a Sam Adams Alliance, outra organização sem fins lucrativos comprometida com a transparência e a reforma do governo.

O instituto estava com dificuldades financeiras quando ele assumiu.

Eu coloquei tudo em risco e cobri $ 100.000 de despesas com meu próprio dinheiro para a organização naqueles primeiros anos para nos manter à tona, escreveu Tillman. Dez anos depois, nos tornamos a voz mais forte dos contribuintes do estado, e eu não poderia estar mais orgulhoso do que construímos.

À medida que o Illinois Policy Institute crescia, Tillman também lançou uma série de organizações sem fins lucrativos para complementar seu trabalho. Em 2009, ele criou o Think Freely Media, focado no uso de novas mídias para a educação sobre o pequeno governo. Um ano depois, ele foi um dos fundadores do Illinois Opportunity Project, uma organização de defesa do livre mercado.

Em 2011, Tillman ajudou a lançar o Liberty Justice Center, uma clínica jurídica sem fins lucrativos conectada ao instituto que atendia casos que desafiavam as regulamentações governamentais e os direitos sindicais. No mesmo ano, ele fundou a Government Accountability Alliance, outra organização sem fins lucrativos que serviria como parceira de defesa política do instituto.

Os registros fiscais mostram que um punhado de benfeitores conservadores e ricos foram essenciais para o crescimento do Illinois Policy Institute e de suas organizações parceiras.

Entre eles:

• The Rauner Family Foundation, criada e liderada por Bruce Rauner, então líder de uma empresa de private equity. A Fundação Rauner doou US $ 625.000 ao Illinois Policy Institute entre 2009 e 2013.

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• Uma fundação familiar chefiada por Richard Uihlein, líder de uma empresa de embalagens que mora em Lake Forest. A fundação Uihlein doou US $ 8,6 milhões ao instituto desde 2009 e outros US $ 2,4 milhões ao Liberty Justice Center e Think Freely Media.

• The Mercer Family Foundation, que contribuiu com US $ 1,1 milhão desde 2009. A família tem sido um grande apoiador financeiro do presidente Donald Trump e, até um desentendimento recente, do site de extrema direita Breitbart.

• Donors Trust, que distribui dinheiro para grupos conservadores em todo o país, incluindo aqueles liderados e financiados pelos irmãos industriais Koch. A Donors Trust deu ao instituto e à Think Freely Media US $ 1,4 milhão de 2009 a 2015.

Quando Rauner, um republicano, foi eleito governador em 2014, Tillman e o instituto tinham um aliado e ex-apoiador no poder executivo do estado. Muitas das propostas pró-negócios e anti-sindicais que compunham a Agenda de Reviravolta do governador foram defendidas durante anos pelo instituto. Rauner até pareceu emprestar o nome de sua agenda do Plano de Recuperação de Illinois do instituto e da turnê que o acompanhou em 2010.

Empresário de Lake Forest, Richard Uihlein. | Arquivos Sun-Times

Richard Uihlein, empresário de Lake Forest, cofundador da Uline Corp. | Arquivos Sun-Times

O governador também se juntou ao instituto ao acusar Michael Madigan, o antigo presidente da Câmara estadual e presidente do Partido Democrata, de ser corrupto e um obstáculo às reformas.

No verão passado, Rauner contratou vários funcionários do instituto e os colocou em cargos importantes em sua administração. Mas a maioria deles foi demitida em semanas, sinalizando um desentendimento político.

Em setembro, depois que Rauner assinou um projeto de lei ampliando o financiamento público do aborto, essa divisão aumentou. Tillman, em uma postagem em sua página pessoal no Facebook, ligou para o governador Benedict Rauner.

A divisão também gerou um principal adversário para Rauner na deputada estadual Jeanne Ives, uma conservadora fiscal e social cuja campanha recebeu US $ 2,5 milhões de Uihlein - um ex-apoiador de Rauner.

O fluxo de dinheiro

Conforme Tillman estava desenvolvendo o instituto e suas organizações parceiras, esses grupos canalizaram dinheiro para negócios com fins lucrativos liderados por ele e outros líderes do instituto, como mostram as declarações de impostos e auditorias.

• Em 2014 e 2015, a Think Freely Media concedeu US $ 109.400 em empréstimos ao Crowdskout, incluindo o empréstimo de US $ 49.400 sem juros. Todos os empréstimos foram quitados, segundo auditorias.

• Além dos empréstimos, a Think Freely Media pagou mais de US $ 99.000 ao Crowdskout de 2014 a 2016 pelo trabalho realizado por meio de um acordo de compartilhamento de trabalho, afirmam as auditorias. A organização sem fins lucrativos também pagou à empresa com fins lucrativos de Tillman pelo espaço de escritório que compartilhavam em Chicago e, posteriormente, em Washington, D.C.

• Em quatro ocasiões, de 2013 a 2015, a Think Freely Media concedeu subsídios para organizações sem fins lucrativos que então contrataram empresas de marketing com fins lucrativos controladas pela Tillman, mostram os registros.

Tivemos a sorte de poder ajudar outras pessoas a decolar ao longo do caminho - tudo isso publicamente relatado, escreveu Tillman.

Tillman apresentou o Crowdskout para muitos republicanos, e Rauner contratou a empresa em 2016, pagando-lhe US $ 200.000 para fazer pesquisas de mercado para sua campanha, de acordo com registros estaduais.

No outono de 2016, o Partido Republicano de Illinois pagou ao Crowdskout US $ 37.307 por mala direta.

A campanha do Rauner não respondeu aos pedidos de comentário.

Nos últimos anos, alguns associados da Tillman também lideraram ou foram proprietários de empresas com fins lucrativos que eram pagas pelo instituto ou por seus parceiros sem fins lucrativos.

Tiro de 15 anos

• Em 2015, o Illinois Opportunity Project pagou US $ 102.000 à AKJ Consulting de Hinsdale - uma entidade cujo agente e gerente é Pat Hughes, um dos cofundadores e líderes do Illinois Opportunity Project. Hughes também ocupou cargos no Liberty Justice Center e no Illinois Policy Institute.

• Em 2014, a Think Freely Media relatou ter pago US $ 64.000 a Dan Proft como consultor. Proft, outro fundador do Illinois Opportunity Project, era um membro sênior do instituto até tirar uma licença para se dedicar ao trabalho político, o que inclui dirigir o comitê de ação política Princípios da Liberdade. Durante 2015 e 2016, a Think Freely também pagou US $ 211.500 à Starfish Consulting LLC, que lista Proft como seu presidente em seu registro estadual.

Os especialistas dizem que as organizações sem fins lucrativos devem evitar transações que beneficiem seus líderes porque correm o risco de violar seu status de isenção de impostos ou, pelo menos, que tais negócios sejam feitos após um processo de licitação ou outras etapas formais para garantir que a instituição de caridade obtenha o máximo de seu dinheiro e cumpra sua missão.

Dan Proft, apresentador de talk show WIND. Arquivos Tim Boyle / Sun-Times

Dan Proft, apresentador de talk show WIND. Arquivos Tim Boyle / Sun-Times

Não é per se É ilegal que organizações de caridade se envolvam em transações com pessoas que chamarei de insiders, mas pode ser um problema se a instituição de caridade não estiver obtendo um valor de mercado justo, disse John Colombo, professor emérito da Faculdade de Direito da Universidade de Illinois. É o tipo de coisa que qualquer bom advogado tributário aconselharia: ‘Não faça isso’.

Hughes não respondeu a vários pedidos de comentário, e Proft não respondeu a perguntas sobre os pagamentos de consultoria.

Em sua resposta, Tillman disse que os pagamentos foram justos e devidamente divulgados. Ele não responderia a perguntas sobre como essas empresas foram escolhidas ou se os conselhos das organizações sem fins lucrativos as aprovaram.

Semana de trabalho de 75 horas

Em 2013, Tillman ocupou cargos de liderança em todas as cinco organizações sem fins lucrativos, que relataram ao IRS que ele trabalhou um total de 51 horas por semana por US $ 485.411 no pagamento total. No ano seguinte, ele relatou trabalhar 75 horas por semana nas organizações, embora seu salário caísse para $ 398.414.

Os números relatados mostram que Tillman recebia salários que costumavam ser bem acima do que organizações comparáveis ​​em outros estados pagavam a seus líderes.

Sua compensação relatada caiu novamente em 2015, para $ 366.631. Mas isso ainda excedia o salário de altos executivos em outras organizações semelhantes, incluindo o Mackinac Center, com sede em Michigan, e a Texas Public Policy Foundation, mostram os registros fiscais.

Esses valores de pagamento não incluem dinheiro que Tillman recebeu do Crowdskout ou de outras entidades com fins lucrativos.

Tillman disse que seu pagamento era justo.

Comparamos minha remuneração com uma variedade de organizações de tamanho, impacto e crescimento semelhantes, estaduais e nacionais, incluindo a ProPublica, escreveu Tillman.

Mick Dumke é repórter de ProPublica Illinois. Tina Sfondeles é repórter do site.