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Câmeras de semáforo colhem milhões de subúrbios: reportagem especial Sun-Times / ABC7

Câmeras de luz vermelha no cruzamento das avenidas North e 25th em Melrose Park estão entre as mais lucrativas na área de Chicago. | Tim Boyle / For the Sun-Times

As câmeras de luz vermelha renderam quase US $ 67 milhões no ano passado para 86 subúrbios de Chicago e as empresas que operam os dispositivos, uma investigação do site e do I-Team da ABC7 Chicago concluiu.

Multas cobradas de motoristas acusados ​​de pisar no semáforo nos subúrbios agora ultrapassam em muito a quantidade de dinheiro arrecadada pela extensa e impopular rede da cidade de Chicago, descobriram o Sun-Times e o ABC7.

Entre o início de 2014 e o final do ano passado, as câmeras nos subúrbios renderam um total de quase US $ 170 milhões, de acordo com registros obtidos de governos suburbanos em toda a área.

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E a análise do Sun-Times / ABC7 desses documentos mostra que as receitas dos semáforos suburbanos aumentam drasticamente a cada ano, à medida que mais e mais governos locais instalam câmeras nos cruzamentos. O total coletado de câmeras nos subúrbios aumentou quase 50 por cento entre 2014 e 2016.

Dos 10 subúrbios cujas câmeras alcançaram as maiores receitas totais durante os últimos três anos, nove têm contratos com a SafeSpeed ​​LLC, uma empresa de Chicago que é uma força crescente na indústria de aplicação da luz vermelha. De seus escritórios no centro da cidade, a SafeSpeed ​​construiu uma lista de mais de 20 clientes suburbanos. Embora a concorrente RedSpeed ​​tenha negócios em muito mais subúrbios do que qualquer empresa, a SafeSpeed ​​opera o que são de longe as câmeras mais lucrativas, descobriram o Sun-Times e a ABC7.

Em um estudo sem precedentes de câmeras em toda a área de Chicago, repórteres enviaram solicitações da Lei de Liberdade de Informação a funcionários do governo em cerca de 100 cidades que receberam licenças para câmeras do Departamento de Transporte de Illinois. Algumas comunidades nunca instalaram câmeras, enquanto algumas autoridades disseram que já as tiveram, mas as removeram.

Mas quase 90 subúrbios agora têm câmeras de luz vermelha produzindo mais de 770.000 ingressos por ano.

Nenhuma comunidade se beneficiou mais financeiramente com as câmeras do que Berwyn, Melrose Park e Hillside, mostram os registros. Esses subúrbios arrecadaram mais de US $ 8 milhões cada de violadores de câmeras de sinal vermelho nos três anos que terminaram em 31 de dezembro.

Berwyn e Melrose Park têm contratos com SafeSpeed ​​e RedSpeed. Mas em ambos os subúrbios, as câmeras SafeSpeed ​​são responsáveis ​​pela grande maioria das multas coletadas.

Outros clientes SafeSpeed ​​cujas câmeras estão trazendo grandes quantidades incluem North Riverside, Lakemoor, Hillside, Country Club Hills e Skokie. Essas comunidades relataram ter recebido mais de US $ 2 milhões cada com ingressos para câmeras de luz vermelha no ano passado, mostram os registros.

Matteson arrecadou mais de US $ 4 milhões nos primeiros 13 meses desde que o SafeSpeed ​​começou a operar cinco câmeras em dois cruzamentos em fevereiro de 2016, mostram os registros da vila.

Chris Lai, diretor de operações da SafeSpeed, se recusou a revelar quanto a empresa ganha. A empresa privada é propriedade dele e de três outros investidores.

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Um conjunto de câmeras de semáforo vermelho no cruzamento das estradas Mannheim e Roosevelt em Hillside. | Tim Boyle / For Sun-Times Media

Um conjunto de câmeras de semáforo vermelho no cruzamento das estradas Mannheim e Roosevelt em Hillside. | Tim Boyle / For Sun-Times Media

Em seus acordos com os subúrbios de Chicago, a empresa obtém quase 40% do dinheiro dos bilhetes emitidos por suas câmeras. Os registros mostram que os subúrbios que usam o SafeSpeed ​​arrecadaram um total de mais de US $ 70 milhões com suas câmeras de luz vermelha nos últimos três anos.

Lai diz que a empresa teve sucesso em afastar os subúrbios de seus concorrentes porque o SafeSpeed ​​é melhor e mais eficaz para capturar os infratores. Em alguns casos, como no Skokie, a empresa deu aos municípios a chance de testar suas câmeras, e as autoridades perceberam que eles estavam emitindo de 25% a 30% mais tíquetes do que seus fornecedores anteriores de câmeras de luz vermelha, de acordo com Lai.

Como o SafeSpeed ​​é local, suas equipes podem substituir rapidamente quaisquer câmeras que não estejam funcionando corretamente, maximizando as receitas, diz ele.

O CEO e co-fundador da SafeSpeed ​​Nikki Zollar é ex-chefe do conselho eleitoral de Chicago e foi diretor do Departamento de Regulamentação Profissional de Illinois sob o ex-governador Jim Edgar. Ela também foi curadora da Chicago State University até deixar o cargo no mês passado.

Zollar formou o SafeSpeed ​​com Lai e dois outros, Omar Maani e Khaled Maani, em 2007, depois que ela se envolveu em um acidente no qual outro motorista passou um sinal vermelho e quebrou seu carro, ferindo sua sogra, diz Lai. .

Chris Lai, diretor de operações da SafeSpeed ​​| Ashlee Rezin / Sun-Times

Chris Lai, diretor de operações da SafeSpeed ​​| Ashlee Rezin / Sun-Times

Ele diz que a SafeSpeed ​​se destacou por sua dedicação em garantir que capturemos todas as violações.

Temos muito orgulho do que fazemos, diz Lai.

Mas alguns motoristas que compareceram ao concurso de tíquetes emitidos pelas câmeras da empresa dizem que pararam completamente - e, em muitos casos, as evidências de vídeo os confirmam.

Em uma audiência neste mês em Melrose Park, Rick Koch, um jovem de 20 anos de Villa Park, apareceu com sua avó, cujo carro ele dirigia, quando uma câmera o fotografou fazendo uma curva à direita nas avenidas Norte e 25. Esse canto gera enormes receitas para Melrose Park e SafeSpeed.

Originalmente, eu iria pagar, tirar do meu caminho, diz Koch.

Em vez disso, ele tirou uma folga do trabalho para lutar contra a multa e descobriu que o vídeo provou que ele parou antes de se virar. Koch encolheu os ombros de alívio quando o juiz da vila rejeitou o caso, dizendo que ele pode ter sido injustamente citado porque parou o carro bem antes da linha branca na faixa da conversão à direita.

Houve outros casos com resultados semelhantes em evidência em uma audiência recente em Berwyn. O carro de Bryant Anderson foi gravado virando à direita da Cermak Avenue na direção norte da Harlem Avenue logo depois das 14h45. 11 de fevereiro. Um pouco mais de um mês depois, Anderson recebeu uma citação de Berwyn, que dizia que a câmera do SafeSpeed ​​o pegou infringindo a lei.

Em vez de pagar a multa de US $ 100 pelo correio, ele contestou a multa, comparecendo às 15h. audiência no departamento de polícia de Berwyn em 18 de abril. O vídeo mostrava claramente que seu carro havia parado antes de entrar no Harlem.

Eu não deveria ter vindo aqui para contestar esta multa porque, uma vez que suas rodas param completamente, você está parado, disse Anderson após a audiência.

Naquela mesma tarde em Berwyn, Sejal Shah de Oak Brook também teve sua passagem jogada fora depois de ser acusado de correr um vermelho com seu Tesla no mesmo cruzamento. Mais uma vez, o vídeo justificou Shah, um médico de 44 anos que teve que deixar o trabalho no Hospital MacNeal mais cedo para comparecer à audiência às 15 horas. em uma terça-feira.

Deveria ter sido dispensado no início porque eu fiz a parada antes de seguir em frente, diz Shah.

Em Berwyn, como em outros subúrbios, as autoridades dizem que um policial analisa o vídeo enviado pelo vendedor da câmera de luz vermelha antes que os ingressos sejam enviados.

Sejal Shah de Oak Brook apelou com sucesso de uma multa de sinal vermelho que obteve em Berwyn. | ABC7

Sejal Shah de Oak Brook apelou com sucesso de uma multa de sinal vermelho que obteve em Berwyn. | ABC7

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O advogado de Berwyn, Anthony Bertuca, é o juiz no tribunal de câmeras de luz vermelha da cidade. Ele começa todas as sessões dando uma aula calma para todos os réus e, em seguida, analisa as evidências em uma tela que os réus também são convidados a olhar.

Ele aconselha a todos que façam uma longa pausa no vermelho se quiserem evitar ter que comparecer ao tribunal novamente ou pagar outra multa.

Se você contasse ‘um Mississippi, dois Mississippi, três Mississippi’, você não estaria aqui, Bertuca disse aos presentes na audiência. Essa não é a lei. Mas, se você fizesse isso, você não estaria aqui hoje.

Mark Wallace, apresentador de um programa de rádio e diretor executivo da Citizens to Abolish Red Light Cameras, observa que a lei exige apenas uma parada no sinal vermelho - não que os motoristas devam parar por um longo tempo, como aconselha Bertuca. Wallace diz que acha que muitas pessoas pagam para evitar o incômodo de lutar contra os ingressos, mesmo quando eles não são os culpados.

O Sun-Times e o ABC7 descobriram que menos de 5% dos citados com base nas câmeras lutam contra os ingressos.

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Se você olhar para esses subúrbios, ao contrário da cidade de Chicago, os subúrbios têm, na verdade, uma faixa para virar à direita no sinal, diz Wallace. Como os cruzamentos, em muitos aspectos, são mal projetados, a pessoa precisa se afastar um pouco mais para poder fazer um julgamento sobre se é ou não seguro virar. Mas, com o tempo, eles ultrapassaram o que as aldeias chamam de 'linha de tráfego'.

Cerca de 95% dos suburbanos que obtêm multas são acusados ​​de fazer conversões ilegais à direita contra o sinal vermelho, estima Wallace. Bertuca, o advogado de Berwyn, concorda que cerca de 95% dos casos que ele vê em tribunais de trânsito envolvem motoristas virando à direita.

Lai, o coproprietário da SafeSpeed, diz que erros cometidos por sua empresa, como os citados nos casos arquivados em Berwyn e Melrose Park, são muito raros.

O número de multas que pararam completamente é, na verdade, muito, muito pequeno, diz Lai.

Embora um estudo federal em 2010 tenha descoberto que as conversões à direita foram fatores em apenas 1,2 por cento dos acidentes, operadores de câmeras de luz vermelha e funcionários municipais dizem que as câmeras são para segurança em primeiro lugar, não dinheiro.

Não há dúvida de que essas câmeras de luz vermelha aumentam a receita, diz Bertuca. Mas a principal preocupação [dos funcionários] é a segurança.

Advogado da cidade de Berwyn, Anthony Bertuca. | ABC7

Procurador da cidade de Berwyn, Anthony Bertuca. | ABC7

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Jen Donahoo - que contestou com sucesso um ingresso que conseguiu de uma câmera SafeSpeed ​​em Melrose Park - não acredita nesse argumento.

Definitivamente, acho que é para eles receberem dinheiro, diz Donahoo, 33, que trabalha com marketing digital. Eles esperam que as pessoas não contestem e apenas paguem o ingresso.

Contribuindo: Jason Knowles, Ann Pistone e Madeline J. Scott da ABC7 Chicago. Para ler o relatório ABC7, Clique aqui .