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Um empurrão em Chicago, em outro lugar para salvar cemitérios Negros, um reflexo da história de segregação de uma nação

'Os negros tiveram que lutar para obter direitos iguais em todas as facetas da vida, incluindo a morte', disse Tony Burroughs, CEO do Centro de Genealogia Negra de Chicago.

Tony Burroughs, CEO do Center for Black Genealogy de Chicago, se curva para tirar uma foto no túmulo de seus bisavós no cemitério de Oakridge em Hillside. Percebi que eles estavam bem debaixo dos meus pés, diz ele. Posso ressuscitar meus ancestrais que não estão nos livros de história, mas vivem. Eles sobrevivem ... e cabe a mim contar suas histórias.

Tony Burroughs, CEO do Center for Black Genealogy de Chicago, se curva para tirar uma foto no túmulo de seus bisavós no cemitério de Oakridge em Hillside. Percebi que eles estavam bem debaixo dos meus pés, diz ele. Posso ressuscitar meus ancestrais que não estão nos livros de história, mas vivem. Eles sobrevivem ... e cabe a mim contar suas histórias.

Charles Rex Arbogast / AP

Quando criança, Linda Davis e sua mãe quebraram vasos de barro sobre os túmulos de seus ancestrais, deixando as flores nos vasos criarem raízes.

Décadas depois, quando ela voltou em 2009 ao cemitério do Brooklyn em Athens, Geórgia, as lápides temporárias de seus avós haviam se perdido. Arbustos e crescimento excessivo cobriram o local.

Mas ainda parecia um lar para Davis. Ela decidiu que cabia a ela restaurar o cemitério.

Quando eu caminho pelo cemitério, é como andar pelas velhas ruas da minha comunidade, diz ela.

Cemitérios negros espalhados pelos Estados Unidos contam uma história da segregação de cemitérios no país: muitos negros americanos excluídos dos cemitérios de propriedade de brancos construíram seus próprios cemitérios.

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Agora, seus descendentes estão trabalhando para preservar o terreno, muitos deles sob risco de se perderem.

Tony Burroughs, diretor executivo do Center for Black Genealogy de Chicago, começou a rastrear a ancestralidade de sua família em 1975. Isso o levou ao cemitério de Oakridge em Hillside, onde descobriu que seus avós, tios-avós, tias-avós e trisavós tinham foi enterrado e quase esquecido.

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Percebi que eles estavam bem sob meus pés, diz Burroughs. Posso ressuscitar meus ancestrais que não estão nos livros de história, mas vivem. Eles sobrevivem ... e cabe a mim contar suas histórias.

Em Chicago, pessoas brancas ricas foram colocadas para descansar ao lado de monumentos altos em gramados bem cuidados, enquanto pessoas de cor e residentes de baixa renda foram enterradas em campos de ceramistas encharcados de cal virgem, com apenas remos de madeira identificando suas localizações.

Existem poucas áreas da vida que o preconceito e a discriminação não afetam, diz Michael Rosenow, que ensina história na University of Central Arkansas. Até os cemitérios se tornaram campos de batalha pela dignidade.

Comunidades negras responderam ao serem barradas de cemitérios brancos ou serem cobradas mais com base em uma longa história de autoajuda negra e organização comunitária, diz Rosenow.

Em Chicago, eles protestaram na legislatura de Illinois. A luta continuou nos tribunais quando, em 1912, John Gaskill processou o Forest Home Cemetery por se recusar a enterrar sua esposa por causa de sua raça.

Os negros tiveram que lutar para obter direitos iguais em todas as facetas da vida, incluindo a morte, diz Burroughs.

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Os negros não foram os únicos excluídos dos cemitérios brancos. O Cemitério Chinês de Los Angeles foi estabelecido por um grupo de ajuda mútua em 1922 como um cemitério para os sino-americanos, então impedidos de comprar cemitérios. Incontáveis ​​tribos nativas americanas realizaram esforços de décadas para recuperar e ressuscitar os restos mortais de seus ancestrais.

Muitos grupos construíram seus próprios cemitérios como forma de resistência, de acordo com Rosenow.

Mas sem a mesma riqueza geracional e acesso a recursos, os cemitérios negros estavam em desvantagem.

Um lugar onde os efeitos desse subfinanciamento crônico podem ser vistos nos subúrbios ao sul, onde, no cemitério de Mount Forest, há muito abandonado de Thornton, árvores despenteadas pendem de algumas lápides tortas. O chão afunda em alguns pontos, marcando onde um corpo pode ficar.

Fica frustrado Nadia Orton, uma genealogista e historiadora da família que visitou centenas de cemitérios, que as pessoas presumam que as comunidades negras são as culpadas quando seus cemitérios são abandonados ou negligenciados.

Eles estão tentando, diz Orton. Eles simplesmente não tiveram a ajuda. E eles não têm os recursos.

Ela diz que os líderes do governo muitas vezes são responsáveis ​​pelo abandono dos cemitérios negros ou por demoli-los para abrir caminho para o desenvolvimento.

Muitos dos cemitérios deixados para trás estão escondidos. Um campo de golfe em Tallahassee, Flórida, fica em cima de um cemitério para escravos. Um cemitério de igreja negra foi pavimentado em Williamsburg, Virginia. O campus da Universidade da Pensilvânia fica no topo de um cemitério negro do século 19. Fragmentos de ossos foram encontrados no depósito de ônibus da 126ª Metropolitan Transportation Authority em East Harlem, Nova York, que também foi um cemitério negro.

O trisavô de Orton fundou uma comunidade perto de Suffolk, Virginia, a cidade onde Orton vive. O estacionamento de um hotel fica onde antes ficava um cemitério.

Trabalhadores do cemitério se preparam para um enterro no histórico Cemitério Mount Glenwood em Glenwood, que foi fundado em 1908 por um grupo de empresários negros com uma cláusula de não discriminação explícita no estatuto do grupo.

Trabalhadores do cemitério se preparam para um enterro no histórico Cemitério Mount Glenwood em Glenwood, que foi fundado em 1908 por um grupo de empresários negros com uma cláusula de não discriminação explícita no estatuto do grupo.

Charles Rex Arbogast / AP

O deputado A. Donald McEachin do estado da Virgínia tem pressionado para proteger melhor os locais de sepultamento dos negros depois de notar, na década de 1990, quanto dinheiro foi alocado para a preservação dos túmulos dos confederados. McEachin ajudou a introduzir a Lei de Rede de Cemitérios Afro-Americanos em 2018, que, se aprovada, criaria um banco de dados nacional de cemitérios históricos negros, ajudaria a produzir materiais educacionais para eles e disponibilizaria verbas para pesquisas nos locais.

Quando Linda Davis decidiu restaurar o cemitério da Geórgia, ela começou o trabalho meticuloso de limpar os destroços e o crescimento excessivo. Ela manteve os restos de vasos, pratos e urnas no lugar.

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Mesmo quando estava em péssimo estado, você sempre podia encontrar um túmulo que estava sendo cuidado, algumas flores frescas, algum tipo de sinal de que alguém ainda estava olhando e cuidando, diz ela.

Acredito que estou caminhando no espírito das pessoas que desejam um lugar melhor de descanso para sua comunidade.