Ambiente

Sobrepondo-se à oposição, o gasoduto se aproxima mais da comunidade de fazendeiros negros no condado de Kankakee

Os agricultores citam preocupações ambientais e de segurança. Também vincularia o Hopkins Park aos combustíveis fósseis e, de acordo com um senador, 'ameaça substituir a última comunidade de agricultores afro-americanos em Illinois'.

Akin Carter e seu pai Fred trabalham em um trator em sua fazenda em Pembroke Township.

Akin Carter e seu pai Fred trabalham em um trator em sua fazenda em Pembroke Township.

Pat Nabong / Sun-Times

Com um grande empurrão do Rev. Jesse Jackson, um gasoduto Nicor ​​proposto para uma comunidade agrícola negra no condado de Kankakee deu um passo à frente, mesmo com alguns que vivem na área e ambientalistas continuam a lutar contra o projeto.

Nas horas finais da sessão legislativa que terminou no início de 1º de junho, os legisladores de Illinois aprovaram um pacote para ajudar a financiar Linha de gás proposta por Nicor para a aldeia de Hopkins Park em Pembroke Township.

Se o governador J.B. Pritzker assinar a medida em lei - ele não disse se o fará - isso levaria a comunidade a um compromisso de décadas com os combustíveis fósseis, ao mesmo tempo que os líderes políticos de Illinois prometem que estão trabalhando para um futuro de energia limpa .

O oleoduto sofre a oposição de um pequeno grupo de agricultores que se dizem preocupados com os impactos ambientais e com a segurança.

Os fazendeiros encontraram apoio de ambientalistas ao se oporem ao plano de US $ 10 milhões, que precisava de aprovação legislativa para os subsídios do contribuinte e do consumidor de gás.

Mas o projeto foi aprovado com apoio esmagador dos legisladores, muitos dos quais afirmam ter sido influenciados pelo argumento de que o gás natural estimulará o desenvolvimento econômico da comunidade rural pobre.

Houve grosseira deturpação aqui, disse a Dra. Jifunza Wright-Carter, uma agricultora e oponente do oleoduto, aos legisladores estaduais em uma audiência em maio.

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Enquanto vários empresários e proponentes políticos endossaram a ideia de adicionar mais de 30 milhas de um gasoduto através da área rural pobre, mais de 500 pessoas se opuseram publicamente ao plano, de acordo com registros legislativos.

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Além de Jackson, o deputado norte-americano Robin Kelly, D-Ill., Um grupo de desenvolvimento econômico do condado e uma associação de agentes imobiliários estavam entre cerca de 200 indivíduos e organizações expressando apoio.

O plano prevê inicialmente a extensão das linhas de gás a várias centenas de residentes do Hopkins Park.

Os oponentes dizem que estão preocupados com o impacto potencial nas fazendas e em uma rara savana de carvalho preto, embora Nicor ​​diga que a linha seguirá estradas e não passará por florestas ou campos agrícolas.

Juntos, Pembroke Township e Hopkins Park abrigam cerca de 2.500 pessoas. Mas o debate sobre o oleoduto cresceu muito à medida que o Conselho Ambiental de Illinois, representando mais de 100 organizações, fez lobby nas últimas semanas contra o plano, dizendo que os legisladores deveriam ouvir os oponentes e não apoiar a adição de combustíveis fósseis prejudiciais, mesmo que o estado considere passos em direção a um futuro de energia renovável .

Duas coisas com as quais ambos os lados do debate concordam:

  • Com uma rica história como o que já foi a maior comunidade agrícola negra do norte dos Estados Unidos, Pembroke Township está em declínio acentuado há décadas.
  • O mundo está se afastando do gás natural e de outros combustíveis fósseis em favor de alternativas de energia renováveis ​​e mais limpas.

Os residentes de Pembroke dependem em grande parte do gás propano ou eletricidade para aquecimento. Um pequeno número usa fogões a lenha.

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Muito do debate tem se centrado no custo da infraestrutura necessária para fontes de energia renováveis ​​versus gás natural, bem como no processo de explicar às pessoas que vivem na área o que está envolvido.

Esta é uma área do estado propositalmente desinvestida e, é claro, queremos investimentos nessas áreas, disse Jennifer Walling, diretora executiva do Conselho Ambiental de Illinois. Mas, mesmo que seja aprovado, deve haver um processo público completo.

Todd Yeary, diretor administrativo da Rainbow Push Coalition de Jackson, considera a falta de gás natural e a dependência de propano mais caro em Pembroke Township uma forma de pobreza energética. Além disso, disse Yeary, as alternativas verdes estão muito longe no futuro.

Sua conversão não será tão rápida quanto eles estão vendendo, disse ele.

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Yeary disse que Jackson se envolveu depois de falar com o prefeito de Hopkins Park, Mark Hodge, a figura-chave por trás do plano.

Hodge disse que ter uma conexão de gás natural atrairá empresas e que as pesquisas de Nicor ​​mostraram grande interesse entre os residentes em obter gás natural.

Este é um recurso vital de que a comunidade precisa, disse Hodge. Esta comunidade foi mal servida e prejudicada por décadas.

Entre os principais oponentes do plano estão Wright-Carter e seu marido Fred Carter. Eles trabalham para promover a agricultura sustentável por meio de sua organização sem fins lucrativos Black Oaks Center. Wright-Carter disse que a comunidade - que foi fundada por fazendeiros negros no final de 1800 e que se acredita ter sido um terminal para a Ferrovia Subterrânea - tem uma longa história de gestão ambiental.

Os fazendeiros negros de Pembroke estavam muito, muito conscientes de cuidar do meio ambiente, disse Wright-Carter a seus apoiadores em uma vídeo chamada na semana passada.

O futuro que Wright-Carter e alguns outros fazendeiros de Pembroke imaginam é que a área se torne um centro de agricultura sustentável e energia limpa.

A Dra. Jifunza Wright-Carter e seu marido Fred Carter promovem a agricultura sustentável por meio de seu Centro Black Oaks, sem fins lucrativos, em Pembroke Township.

A Dra. Jifunza Wright-Carter e seu marido Fred Carter promovem a agricultura sustentável por meio de seu Centro Black Oaks, sem fins lucrativos, em Pembroke Township.

Pat Nabong / Sun-Times

Apesar da polêmica, o projeto foi aprovado na Câmara e no Senado por ampla margem.

Esta é realmente uma iniciativa de décadas, disse o deputado estadual Jackie Haas, R-Bourbonnais, que patrocinou a medida na Câmara. A comunidade tem procurado seguir em frente.

O senador estadual Mike Simmons, D-Chicago, disse que vê o plano como uma ameaça aos fazendeiros negros e ao meio ambiente.

Senador estadual Mike Simmons: Isso é algo que ameaça substituir a última comunidade de agricultores afro-americanos em Illinois.

Senador estadual Mike Simmons: Isso é algo que ameaça substituir a última comunidade de agricultores afro-americanos em Illinois.

Ashlee Rezin Garcia / Sun-Times

Meu medo com o gasoduto é que ele possa colocar em risco o habitat, disse Simmons, que votou contra o projeto. Mais importante, pode representar um risco ambiental para os agricultores. Isso é algo que ameaça substituir a última comunidade de agricultores afro-americanos em Illinois.

Em um comunicado por escrito, funcionários da Nicor ​​disseram que a empresa não está promovendo o projeto, apenas respondendo à demanda da comunidade.

A empresa disse que a aprovação do projeto de lei foi um marco importante para ajudar comunidades merecedoras a crescer e ter melhores opções de energia.

A concessionária, uma divisão da Southern Co., considerou o esforço uma iniciativa orgânica de longa data, impulsionada pelos residentes da comunidade.

Abe Scarr, diretor estadual do grupo de defesa do consumidor Illinois PIRG, disse que o principal motivo de Nicor ​​é construir seus negócios em face de um futuro que provavelmente verá mais pessoas dependerem menos dos combustíveis fósseis.

Para a Nicor, a estratégia agora é aumentar a base de taxas, disse Scarr. A Southern Co. foi muito explícita ao afirmar que o crescimento da base de taxas é importante para impulsionar o valor para o acionista.

Scarr também questiona a afirmação de Hodge de que o custo de trazer energia renovável para a área seria muito caro.

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Também é inacessível para a Nicor ​​fazer isso, disse Scarr sobre o plano do gasoduto. É por isso que eles estão recebendo esse subsídio. Não é surpreendente que existam barreiras de custo em ambas as direções. Mas isso não impede um gasoduto.

O relatório de Brett Chase sobre o meio ambiente e a saúde pública foi possibilitado por uma doação do The Chicago Community Trust.