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Erro após erro, plano de saída dos EUA se desfaz

Quatro meses depois, o plano está em ruínas enquanto Biden se esforça para explicar como uma retirada que a maioria dos americanos apoiava deu tão errado em sua execução.

eu nãoA missão lá ... é perigosa e agora vem com uma perda significativa de pessoal americano, mas é uma missão digna ', disse Biden a repórteres (foto de arquivo)

Escrito por Michael D. Shear, David E. Sanger, Helene Cooper, Eric Schmitt, Julian E. Barnes e Lara Jakes

Os principais oficiais de segurança nacional do país se reuniram no Pentágono no início de 24 de abril para uma reunião secreta a fim de planejar a retirada final das tropas americanas do Afeganistão. Duas semanas se passaram depois que o presidente Joe Biden anunciou a saída por causa da objeção de seus generais, mas agora eles estavam cumprindo suas ordens.

Em uma sala segura no porão do prédio, dois andares abaixo do nível do solo, o secretário de Defesa Lloyd Austin e o general Mark Milley, presidente do Estado-Maior Conjunto, se reuniram com altos funcionários da Casa Branca e da inteligência. O Secretário de Estado Antony Blinken se juntou a uma videoconferência. Depois de quatro horas, duas coisas ficaram claras.

Primeiro, oficiais do Pentágono disseram que poderiam retirar os 3.500 soldados americanos restantes, quase todos posicionados no campo de aviação de Bagram, até 4 de julho - dois meses antes do prazo de 11 de setembro que Biden havia estabelecido. O plano significaria o fechamento do campo de aviação que era o centro militar dos EUA no Afeganistão, mas os funcionários do Departamento de Defesa não queriam uma força cada vez menor e vulnerável e os riscos de membros do serviço morrerem em uma guerra declarada perdida.

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Em segundo lugar, funcionários do Departamento de Estado disseram que manteriam a Embaixada dos EUA aberta, com mais de 1.400 americanos restantes protegidos por 650 fuzileiros navais e soldados. Uma avaliação de inteligência apresentada na reunião estimou que as forças afegãs poderiam conter o Taleban por um a dois anos. Houve uma breve conversa sobre um plano de evacuação de emergência - helicópteros transportariam americanos para o aeroporto civil em Cabul, a capital - mas ninguém levantou, muito menos imaginou, o que os Estados Unidos fariam se o Taleban ganhasse o controle do acesso a esse aeroporto, a única maneira segura de entrar e sair do país depois que Bagram fechou.

O plano era bom, concluiu o grupo.

Quatro meses depois, o plano está em ruínas como Biden se esforça para explicar como uma retirada que a maioria dos americanos apoiava deu tão errado em sua execução. Na sexta-feira, enquanto cenas de caos e sofrimento contínuos no aeroporto eram transmitidas ao redor do mundo, Biden chegou a dizer que não posso prometer qual será o resultado final, ou o que será - que será sem risco de perda.

Os funcionários do governo Biden sempre acreditaram que tinham o luxo de seu tempo. Os comandantes militares superestimaram a vontade das forças afegãs de lutar por seu próprio país e subestimaram o quanto a retirada americana destruiria sua confiança. O governo confiou demais no presidente afegão Ashraf Ghani, que fugiu de Cabul durante a queda.

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Somente nas últimas semanas o governo mudou o curso de seu plano original. Já era tarde demais.

Um sentimento de naufrágio

Cinco dias após a reunião de abril no Pentágono, Milley disse a repórteres em um vôo de volta para Washington do Havaí que as tropas do governo afegão estavam razoavelmente bem equipadas, razoavelmente bem treinadas e razoavelmente bem lideradas. Ele se recusou a dizer se eles poderiam ficar por conta própria sem o apoio dos Estados Unidos.

Francamente, ainda não sabemos, disse ele. Temos que esperar e ver como as coisas evoluem durante o verão.

Os principais oficiais da inteligência de Biden ecoaram essa incerteza, oferecendo em particular preocupações sobre as habilidades afegãs. Mas eles ainda previram que uma aquisição completa do Taleban não seria provável por pelo menos 18 meses. Um alto funcionário do governo, discutindo informações confidenciais de inteligência apresentadas a Biden, disse que não fazia sentido que o Taleban estivesse em marcha.

Na verdade, eles eram. Em todo o Afeganistão, o Talibã estava reunindo forças metodicamente, ameaçando líderes tribais em todas as comunidades em que entraram com avisos de rendição ou morte. Eles coletaram armas, munições, voluntários e dinheiro enquanto invadiam de cidade em cidade, de província em província.

Em maio, eles lançaram uma grande ofensiva na província de Helmand, no sul, e em seis outras áreas do Afeganistão, incluindo Ghazni e Kandahar. Em Washington, grupos de refugiados ficaram cada vez mais alarmados com o que estava acontecendo no terreno e temiam a retaliação do Taleban contra milhares de tradutores, intérpretes e outros que ajudaram no esforço de guerra americano.

Os líderes dos grupos estimam que cerca de 100.000 afegãos e familiares são agora alvos da vingança do Taleban. Em 6 de maio, representantes de vários dos maiores grupos de refugiados dos Estados Unidos, incluindo Human Rights First, International Refugee Assistance Project, No One Left Behind e o Serviço Luterano de Imigração e Refugiados entraram no Zoom para uma ligação com a equipe do Conselho de Segurança Nacional membros.

Os grupos imploraram aos funcionários da Casa Branca por uma evacuação em massa dos afegãos e os incitaram a não depender de um programa de visto especial acumulado que poderia manter os afegãos esperando por meses ou anos.

O Departamento de Estado acelerou seus esforços para processar vistos e limpar o acúmulo. As autoridades revisaram o longo processo de triagem e verificação e reduziram o tempo de processamento - mas apenas para menos de um ano. Eventualmente, eles emitiram mais de 5.600 vistos especiais de abril a julho, o maior número na história do programa, mas ainda uma pequena fração da demanda.

O Taleban continuou seu avanço enquanto a embaixada em Cabul instava os americanos a partir. Em 27 de abril, a embaixada ordenou que quase 3.000 membros de sua equipe partissem e, em 15 de maio, as autoridades enviaram o último de uma série de advertências aos americanos no país: a embaixada dos EUA sugere fortemente que os cidadãos dos EUA planejem deixar o Afeganistão O mais breve possível.

Um encontro tenso com Ghani

Em 25 de junho, Ghani se encontrou com Biden na Casa Branca para o que se tornaria em um futuro previsível o último encontro entre um presidente americano e os líderes afegãos que eles persuadiram, bajularam e argumentaram por mais de 20 anos.

Quando as câmeras estavam ligadas no início da reunião, Ghani e Biden expressaram admiração mútua, embora Ghani estivesse furioso com a decisão de retirar as tropas dos EUA. Assim que os repórteres foram expulsos da sala, a tensão ficou clara.

Ghani, um ex-funcionário do Banco Mundial que Biden considerava teimoso e arrogante, tinha três pedidos, de acordo com um funcionário familiarizado com a conversa. Ele queria que os Estados Unidos fossem conservadores na concessão de vistos de saída aos intérpretes e outros, e discretos sobre sua saída do país, para que não parecesse que a América carecia de fé em seu governo.

Ele também queria acelerar a assistência de segurança e garantir um acordo para os militares dos EUA continuarem a realizar ataques aéreos e fornecer vigilância de seus aviões e helicópteros para suas tropas que lutam contra o Taleban. As autoridades americanas temiam que, quanto mais fossem arrastados para o combate direto com o grupo militante, mais seus combatentes tratariam os diplomatas americanos como alvos.

Biden concordou em fornecer apoio aéreo e não fazer uma demonstração pública das evacuações afegãs.

Biden tinha seu próprio pedido para Ghani. As forças afegãs estavam sob o limite, Biden disse a ele, e não deveriam tentar lutar em todos os lugares. Ele repetiu o conselho americano de que Ghani consolidasse as forças afegãs em locais-chave, mas Ghani nunca o aceitou.

Em 8 de julho, quase todas as forças dos EUA estavam fora do Afeganistão enquanto o Taleban continuava seu avanço pelo país. Em um discurso naquele dia na Casa Branca defendendo sua decisão de sair, Biden estava em apuros tentando expressar ceticismo sobre as habilidades das forças afegãs, ao mesmo tempo em que tomava cuidado para não prejudicar seu governo. Depois, ele respondeu com raiva à comparação de um repórter com o Vietnã, insistindo que não haverá nenhuma circunstância em que você veja pessoas sendo levantadas do telhado de uma embaixada dos Estados Unidos no Afeganistão. Não é nada comparável.

Mas, cinco dias depois, quase duas dúzias de diplomatas americanos, todos na embaixada de Cabul, enviaram um memorando diretamente para Blinken por meio do canal de dissidência do Departamento de Estado. O telegrama, relatado pela primeira vez pelo The Wall Street Journal, pediu que os voos de evacuação para afegãos comecem em duas semanas e que o governo agisse mais rapidamente para registrá-los para obtenção de vistos.

No dia seguinte, em um movimento já em andamento, a Casa Branca nomeou um esforço intensificado Operação Refúgio dos Aliados.

No final de julho, o general Kenneth McKenzie Jr., chefe do Comando Central dos EUA que supervisiona todas as operações militares na região, recebeu permissão de Austin para estender a implantação do navio de assalto anfíbio Iwo Jima no Golfo de Omã, para que os fuzileiros navais a bordo pode estar perto o suficiente para chegar ao Afeganistão para evacuar os americanos. Uma semana depois, Austin estava preocupado o suficiente para ordenar que a unidade expedicionária do navio - cerca de 2.000 fuzileiros navais - desembarcasse e esperasse no Kuwait para que pudessem chegar ao Afeganistão rapidamente.

Em 3 de agosto, altos funcionários da segurança nacional se reuniram em Washington e ouviram uma avaliação atualizada da inteligência: distritos e capitais de província em todo o Afeganistão estavam caindo rapidamente para o Taleban e o governo afegão poderia entrar em colapso em dias ou semanas. Não era o resultado mais provável, mas era cada vez mais plausível.

Estamos ajudando o governo para que os Talibs não pensem que isso será uma moleza, que eles possam conquistar e assumir o controle do país, disse o enviado-chefe dos Estados Unidos às negociações de paz no Afeganistão, Zalmay Khalilzad, ao Fórum de Segurança de Aspen em agosto. 3. Dias depois, porém, foi exatamente isso o que aconteceu.

The End Game

Em 6 de agosto, os mapas do Pentágono mostravam uma mancha crescente de áreas sob controle do Taleban. Em alguns lugares, os afegãos lutaram, mas em muitos outros houve apenas rendição.

Naquele mesmo dia, em Washington, o Pentágono revisou os piores cenários. Se a segurança piorasse ainda mais, o planejamento - iniciado dias após o anúncio da retirada de Biden em abril - liderado por Elizabeth Sherwood-Randall, conselheira de segurança interna do presidente, exigia que a maior parte do pessoal da embaixada fosse transportada para fora do complexo, e muitos para fora do país, enquanto um pequeno grupo de diplomatas operava de um local de backup no aeroporto.

Em 11 de agosto, os avanços do Taleban foram tão alarmantes que Biden perguntou a seus principais conselheiros de segurança nacional na Sala de Situação da Casa Branca se era hora de enviar os fuzileiros navais a Cabul e evacuar a embaixada. Ele pediu uma avaliação atualizada da situação e autorizou o uso de aviões militares para a evacuação dos aliados afegãos.

Durante a noite em Washington, Kandahar e Ghazni estavam caindo. Autoridades de segurança nacional foram acordadas já às 4 da manhã de 12 de agosto e orientadas a se reunir para uma reunião urgente algumas horas depois para fornecer opções ao presidente. Depois de montada, Avril Haines, diretora de inteligência nacional, disse ao grupo que as agências de inteligência não podiam mais garantir que forneceriam avisos suficientes se a capital estivesse prestes a ser sitiada.

Todos se entreolharam, disse um participante, e chegaram à mesma conclusão: era hora de sair. Uma hora depois, Jake Sullivan, conselheiro de segurança nacional de Biden, entrou no Salão Oval para entregar o consenso unânime do grupo para iniciar uma evacuação e enviar 3.000 fuzileiros navais e soldados do Exército para o aeroporto.

Em 14 de agosto, Biden estava em Camp David para o que esperava ser o início de umas férias de 10 dias. Em vez disso, ele passou grande parte do dia em terríveis videoconferências com seus principais assessores.

Em uma das ligações, Austin pediu que todo o pessoal remanescente na embaixada de Cabul fosse transferido imediatamente para o aeroporto.

Foi uma reviravolta surpreendente em relação ao que Ned Price, o porta-voz do Departamento de Estado, havia dito dois dias antes: A embaixada permanece aberta e planejamos continuar nosso trabalho diplomático no Afeganistão. Ross Wilson, embaixador interino dos EUA no Afeganistão e que estava na ligação, disse que a equipe ainda precisava de 72 horas para sair.

Você tem que se mover agora, Austin respondeu.

Blinken falou por telefone com Ghani no mesmo dia. O presidente afegão foi desafiador, de acordo com uma autoridade familiarizada com a conversa, e insistiu que defenderia o Afeganistão até o fim. Ele não disse a Blinken que já estava planejando fugir de seu país, o que as autoridades americanas aprenderam lendo reportagens.

Mais tarde naquele dia, a Embaixada dos EUA no Afeganistão enviou uma mensagem dizendo que pagaria para os cidadãos americanos saírem do país, mas alertou que, embora houvesse relatos de que voos comerciais internacionais ainda operavam de Cabul, os assentos podem não estar disponíveis.

Em 15 de agosto, Ghani se foi. Sua partida - ele acabaria aparecendo dias depois nos Emirados Árabes Unidos - e cenas do Taleban celebrando em seu palácio presidencial documentaram o colapso do governo.

Muitos americanos e afegãos não conseguiram chegar ao aeroporto porque os combatentes do Taleban montaram postos de controle nas estradas da cidade e espancaram algumas pessoas, deixando altos funcionários do FBI preocupados com a possibilidade de o Taleban ou gangues de criminosos sequestrarem americanos, um pesadelo para os militares americanos não está mais no país.

Enquanto Biden fazia planos na noite de 15 de agosto para falar aos americanos no dia seguinte sobre a situação, a bandeira americana foi hasteada sobre a embaixada abandonada. A Zona Verde, que já foi o coração do esforço americano para reconstruir o país, voltou a ser território do Taleban.