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Michael McDowell ganha Daytona 500 pela primeira vitória da carreira

McDowell, que enfrentava chances de 100-1, estava em terceiro quando Keselowski teve uma grande chance em Logano. Keselowski tentou passar Logano na baixa, mas Logano tentou bloqueá-lo e acabou batendo os dois.

NASCAR Cup Series 63º Anual Daytona 500 Mike Ehrmann / Getty Images

DAYTONA BEACH, Flórida - Alguém teve que fazer um movimento para ganhar o Daytona 500, e talvez Michael McDowell tivesse saído do trânsito para tentar acertar um monstro virado.

McDowell nunca teve que jogar sua mão.

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Ele ficou exatamente onde estava, afundado no acelerador, e dirigiu por uma cena de acidente no Daytona International Speedway. Com um engavetamento de vários carros em chamas em seu espelho retrovisor, o jornaleiro tirou de uma surpresa impressionante na manhã de segunda-feira.

Um azarão de 100-1 quando a corrida começou no domingo à tarde, McDowell venceu pela primeira vez na Copa 358, quando a bandeira quadriculada finalmente voou cerca de 15 minutos depois da meia-noite. A corrida foi interrompida pela chuva por quase seis horas e terminou nove horas depois que a bandeira verde foi hasteada no Daytona International Speedway.

Tantos anos apenas trabalhando e esperando por uma oportunidade como essa, disse McDowell. Uma ótima maneira de obter a primeira vitória - uma Daytona 500. Você está brincando comigo?

A abertura da temporada da NASCAR estava repleta de histórias. Denny Hamlin estava tentando uma terceira vitória recorde consecutiva no Daytona 500, e a equipe que ele começou com Michael Jordan estava estreando com o piloto Bubba Wallace.

Kyle Larson estava de volta depois de quase um ano no exílio por usar uma calúnia racial, e o atual campeão da Copa Chase Elliott tentou sua primeira vitória no Daytona 500.

E bem no fundo do campo, o vencedor do Daytona 500 de 1990, Derrike Cope, fez o que ele disse que seria sua largada final na NASCAR. Aos 62 anos, ele era o piloto mais velho em campo, e sua vitória conturbada há 31 anos foi considerada a maior da história das corridas.

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McDowell não desafiou Cope por essa distinção porque McDowell é considerado um talentoso piloto de superspeedway que só precisava estar no lugar certo para finalmente vencer.

Ele observou e esperou enquanto seguia os companheiros de equipe da Equipe Penske, Joey Logano e Brad Keselowski, e foi Keselowski quem finalmente se livrou do desfile de carros. Keselowski tentou passar Logano, mas os companheiros fizeram contato, desencadeando um corpo a corpo em todo o Daytona International Speedway.

Eu queria fazer o passe para ganhar a Daytona 500 e acabou sendo muito ruim, disse Keselowski. Não sinto que cometi um erro, mas não posso dirigir o carro de todo mundo. Tão frustrante.

Logano não tinha explicação para o final.

Pandemônio, eu acho. O caos se abateu sobre ele, disse ele.

Foi de fato um caos depois que McDowell cancelou o acidente. As colisões ocorreram uma em cima da outra, as chamas explodindo por toda a pista enquanto McDowell fazia uma drag em Elliott e Austin Dillon até que a NASCAR finalmente pediu cautela.

Vários competidores sólidos foram eliminados da corrida apenas 15 voltas depois de um acidente de 16 carros que começou na frente do campo. Isso diminuiu o tamanho do pelotão e abriu um confronto final entre Kevin Harvick e Hamlin.

Hamlin e Harvick tinham os dois melhores carros, mas a estratégia de box acabou com a chance de Hamlin de ganhar um recorde de Daytona 500 consecutivo pela terceira vez. Os pilotos da Ford fizeram o pit primeiro como um grupo, seguido pela volta dos Chevrolets depois e, finalmente, pelos Toyotas.

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Mas o grupo Toyota tem apenas cinco carros e eles não puderam se agrupar novamente para recuperar o controle da corrida. Isso colocou Logano, Keselowski e os pilotos da Ford na frente e Logano liderou as 25 voltas finais até que Keselowski fez sua jogada.

McDowell liderou apenas a última volta - menos da metade dela, na verdade - e segurou Elliott e Dillon. Harvick terminou em quarto lugar e Hamlin em quinto depois de liderar 98 voltas com o recorde da corrida.