Sábado De Esportes

MAMA BEAR

EXCLUSIVO: o tempo de Virginia McCaskey com a equipe remonta aos primeiros dias; agora ela vai comemorar o mais recente.

Virginia McCaskey entrou no prédio com o nome de seu falecido pai e depois no auditório com o nome de seu irmão falecido.

Era a segunda-feira antes do primeiro jogo da temporada de 2018, e a matriarca dos Bears - ela é tecnicamente a secretária do conselho de administração, um título que desmente seu impacto tanto na franquia quanto na NFL - foi questionada pelo técnico Matt Nagy para se dirigir à equipe.

Ela estava nervosa.

McCaskey não conseguia se lembrar da última vez que falou para toda a lista. O ex-técnico Lovie Smith costumava fazer com que ela discursasse para a turma de novatos do time. Ela faria um breve discurso e, em seguida, responderia às perguntas dos jogadores, educando-os sobre a história do time e a responsabilidade que eles tinham como seus membros mais novos.

Ela falou algumas vezes quando seu pai, o fundador do Bears, George S. Halas, publicou uma autobiografia. Mas isso foi uma década antes de a maioria dos atuais Bears nascerem.

Não foi nada assim.

Vestindo uma camisa pólo azul-marinho do Bears, ela se sentou a uma mesa na frente da sala. Por meia hora, ela contou a história da franquia que era inextricável de sua própria vida.

Eu não queria desperdiçar a oportunidade, disse o intensamente privado McCaskey ao Sun-Times na semana passada em uma rara entrevista em comemoração à centésima temporada da equipe. Eu não queria que eles pensassem em mim como uma velhinha que está apenas andando por aí. E, ‘O que ela está realmente fazendo aqui?’

Eu queria que eles soubessem o quanto eu me preocupava com a equipe e com todos eles.

Uma velhinha?

Bem, ela disse, sorrindo, eu sou.

Ela é muito mais, no entanto.

Eu não queria que eles pensassem em mim como uma velhinha que está apenas andando por aí. E, ‘O que ela está realmente fazendo aqui?’ Eu queria que eles soubessem o quanto eu me importava com a equipe e com todos eles.

Seu filho George, presidente do conselho do Bears desde 2011, dirige as operações do dia a dia ao lado do presidente / CEO Ted Phillips. Mas aos 96 anos, McCaskey é o proprietário mais antigo da NFL, sua grande dama - embora ela se irritasse com um termo tão elevado - e o link mais direto para sua própria fundação.

Como uma criança, ela andou de trem em uma turnê barnstorming que manteve a NFL viva. Aos 9 anos, ela compareceu ao primeiro jogo de playoff da NFL, realizado em um estádio de Chicago de três anos que ainda cheirava a esterco de animal de circo.

Ela e seu falecido marido, Ed, criaram oito filhos e três filhas em uma casa modesta em Des Plaines, contentes em evitar os holofotes. Mas seu único irmão, o presidente do Bears, George Halas Jr. - apelidado de Mugs por seu pai - morreu em 1979. Quando Papa Bear morreu em 1983, ele deixou sua filha, então com 60 anos, o controle do time.

É uma responsabilidade que nunca saiu de seus ombros, mesmo 36 anos depois.

Isso nunca vai acontecer.

Esse é o meu foco principal, ela disse. Esperando fazer bem para justificar a fé do meu pai em mim.

***

Ela passou seu terceiro aniversário no Red Grange Tour. Dias depois de os Bears assinarem com o running back de Illinois, o jogador universitário mais famoso de sua época, eles embarcaram em uma turnê barnstorming de 19 jogos e 67 dias em novembro de 1925.

Os Bears viajariam mais de 7.000 milhas de trem, parando para espalhar o evangelho de uma liga profissional que estava milhas atrás do jogo universitário em popularidade. Foi uma viagem cansativa para os jogadores, Halas e sua esposa, Min. Ela dera à luz Mugs em setembro de 1925. Virginia fez 3 anos naquele janeiro.

Após a etapa sul da turnê, Min decidiu levar sua filha pequena e seu bebê de volta para Chicago.

Uma viagem à Costa Oeste parecia um pouco assustadora, mesmo para ela, disse McCaskey.

As memórias de McCaskey da viagem são limitadas a histórias contadas a ela mais tarde por sua mãe e tia. Mas ela aprecia seu lugar a bordo do trem e na história da NFL.

As raízes do esporte profissional mais popular da América brotaram quando Halas e outros proprietários iniciantes sentaram-se nos estribos de um Hupmobile em uma concessionária de automóveis em Canton, Ohio, em 1920. Mas ele realmente não começou a crescer até a turnê de trem.

Sem ele, a liga poderia ter morrido na videira.

É uma sensação especial fazer parte da história do Bears, que foi muito significativa na sobrevivência e na história da equipe, disse ela. E para George Halas.

No início da minha infância, percebi que, se eu realmente queria alguma coisa, a melhor hora para perguntar era depois que os Bears ganhassem um jogo.

McCaskey frequentava o Drexel Institute na Filadélfia quando conheceu Ed McCaskey. Os dois começaram a namorar e juntos compareceram ao jogo do título da NFL dos Bears em 1942 contra os Redskins em Washington. Ed planejou pedir a Halas a mão de sua filha em casamento - até que os Bears perderam por 14-6.

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No início da minha infância, percebi que, se eu realmente queria algo, a melhor hora para perguntar era depois que os Bears ganhassem um jogo, disse ela. Quando não ganhamos? _ Vamos esperar um pouco. _

Eles fugiram no aniversário de Halas.

Bem, ela disse, deu tudo certo.

Ela e Ed foram casados ​​por 60 anos e dois meses quando o presidente emérito do Bears morreu em 2003. A família McCaskey continuou crescendo - hoje, ela tem 21 netos, 29 bisnetos e dois bisnetos.

Ela viu todos os 28 jogos do Bears 'Pro Football Hall of Fame pessoalmente - e esteve viva por todos, exceto 36 dos 1.386 jogos do Bears.

Ela testemunhou a defesa mais dominante da história da NFL abrindo caminho para o Super Bowl após a temporada de 1985. McCaskey invocou Mike Singletary, Richard Dent e o resto da equipe quando conversou com os Bears da última temporada, dizendo que os melhores times sempre se portaram com um ar de confiança.

Campeonato NFC: New Orleans Saints x Chicago Bears

Virginia e Michael McCaskey assistem enquanto o linebacker Brian Urlacher é entrevistado por Terry Bradshaw enquanto segurava o Troféu George S. Halas após derrotar o New Orleans Saints durante o NFC Championship Game em 2007.

Getty Images

Em janeiro de 2007, ela aceitou o troféu do campeonato da NFC, em homenagem a seu pai, quando o Bears derrotou o Saints no jogo do título da conferência.

Pergunte por seu momento favorito nas primeiras 99 temporadas dos Bears, no entanto, e ela volta para seu pai, um homem que ela idolatrava dentro e fora do campo. Ela admite que pode não ser o melhor jogo da equipe, mas sim aquele que ela considera o mais importante.

Papa Bear voltou a treinar os Bears em 1958, após um hiato de dois anos. Ele foi de 38-25 nos próximos cinco anos. Os fãs começaram a se perguntar se, aos 68 anos, o jogo havia passado por ele.

Em seguida, o Bears foi 11-1-2 durante a temporada regular de 1963 e recebeu os Giants no jogo do campeonato da NFL em Wrigley Field. Em temperaturas próximas a 0, o Bears venceu por 14 a 10.

As pessoas criticavam meu pai naquela época, e ele tinha 68 anos - o que, agora, para mim, parece jovem, disse ela. As pessoas clamavam por sua aposentadoria e ele apenas mostrou a elas tudo que ainda podia fazer. E ele fez isso.

tempestade de poeira saara florida

***

A franquia está divulgando sua Bears 100 Celebration, um encontro de três dias que começa em 7 de junho no Donald E. Stephens Convention Center em Rosemont, como a maior coleção de Bears antigos e atuais já reunida.

McCaskey estará na reunião. Ela está ansiosa para alcançar os ex-jogadores dos Bears, embora hesite quando questionada sobre qual deles ela está mais ansiosa para ver.

A verdade é que seus dois favoritos já se foram.

Walter, ela disse calmamente. E Brian.

Ed e Virginia fizeram amizade com o corredor Brian Piccolo quando ele se juntou aos Bears. Eles consolaram Piccolo quando ele foi diagnosticado com câncer - e consolaram sua viúva, Joy, quando ele morreu aos 26 anos em 1970.

Os Bears o homenageiam todos os anos levantando dinheiro para pesquisas sobre o câncer e dando a dois jogadores - um veterano e um novato - um prêmio em sua homenagem. Ele cita a coragem, lealdade, trabalho em equipe, dedicação e - apropriadamente - senso de humor do jogador.

A memória dele está muito viva, ela disse. Espero que a cada ano os jogadores aprendam sobre ele e ganhem com esse conhecimento. E perceba que é uma coisa especial ser um jogador do Chicago Bears. É uma responsabilidade e é um privilégio.

Brian Piccolo e sua esposa Joy colocaram um enfeite em uma peça decorativa de Natal em sua casa em 1969.

Arquivo Sun-Times

Brian Piccolo.

Arquivo Sun-Times

Quando Piccolo morreu, ela jurou não se aproximar de outro jogador. A dor de perdê-lo era muito grande. Isso mudou cinco anos depois, quando os Bears recrutaram Walter Payton. Com exceção do próprio Halas, nenhum dos membros do Hall da Fama dos Bears exemplifica mais o espírito da equipe do que o líder de todos os tempos.

Ele se importava com as pessoas - assim como Brian, disse McCaskey. Ele sempre fez parecer que você estava lhe fazendo um favor ao falar com ele ou reconhecê-lo. Ele era uma pessoa muito diferente.

Os grandes dos Bears a veem da mesma maneira.

Durante o fim de semana do Hall da Fama do Futebol Profissional, McCaskey e George, seu oitavo filho, foram do jogo de exibição do time para a festa do linebacker Brian Urlacher em Canton, Ohio. Ela chegou às 12h15. Urlacher congelou e correu direto para ela. Ela ficou e se misturou por uma hora.

Normalmente não propenso a jorrar, Urlacher mal podia acreditar no dia seguinte.

Ela entrou na sala, ele disse então. E todos estavam tipo, ‘Uau - essa é a filha de George Halas’.

***

Quando menina, McCaskey não recebia muita atenção simplesmente por causa de seu sobrenome. Com exceção das vantagens ocasionais - uma vez ela trouxe uma foto autografada de Grange para a escola para provar aos meninos duvidosos de sua classe que ela conhecia o grande running back - McCaskey foi criada em uma família que lutava para colocar seu negócio em funcionamento.

Quando eu estava crescendo, ser associada aos Bears não significava nada, disse ela. E eu disse isso aos quatro filhos de Matt Nagy - quando meu pai era treinador do Chicago Bears, ninguém se importou. Agora suas histórias estão nos jornais quase todos os dias, mesmo na entressafra.

Quando nossos filhos estavam crescendo, era com a expectativa de que meu irmão estaria no comando. Durante a maior parte da minha vida, gostei de ir aos jogos e não ter nenhuma das responsabilidades.

Quando eu estava crescendo, ser associado aos Bears não significava nada. E eu disse isso aos quatro filhos de Matt Nagy - quando meu pai era treinador do Chicago Bears, ninguém se importou. Agora suas histórias estão nos jornais quase todos os dias, mesmo na entressafra.

Quando ela herdou os Bears, ela aceitou o desafio por obrigação.

É muito importante que as pessoas certas estejam no lugar e que permaneçamos fiéis à tradição Halas e à tradição dos Bears, disse ela. Espero que possamos continuar a fazer isso.

Ela passou mais da metade de sua vida contente em ficar em segundo plano. Mas ela tem o prazer de continuar um negócio de família que seu filho Pat disse - e a família sempre repete - permanecerá intacto muito depois de sua morte e até a segunda vinda.

É algo que para mim foi um presente, disse ela. Trabalhamos muito - e certamente minha mãe e meu pai no início passaram por momentos muito difíceis, se você conhece sua história. Foi assim que cresci. É assim que nossos filhos foram criados.

O técnico do Bears, George Halas, deu alguns conselhos ao novato Bobby Layne em 1948.

Arquivo Sun-Times

Na reunião anual de proprietários da NFL em março, a NFL Films exibiu um documentário, A Lifetime of Sundays, que apresentava quatro mulheres icônicas do esporte: McCaskey, a Lions ’Martha Firestone Ford, Steelers’ Patricia Rooney e Chiefs ’Norma Hunt. O filme foi co-produzido por Jane Skinner Goodell, esposa do comissário Roger Goodell, que convenceu o conhecido privado McCaskey a participar.

A primeira-dama da liga, McCaskey foi a única das quatro mulheres nascidas em seu papel. Os outros três se casaram com famílias de jogadores de futebol.

Questionada sobre se aconselha outras mulheres poderosas nos esportes profissionais, McCaskey tentou minimizar seu lugar na história da liga.

Tento evitar isso porque sinto que estou nesta posição porque herdei isso, disse ela. Eu não fiz nada para merecê-lo. Eu não trabalhei para isso de forma alguma. Foi algo que aconteceu comigo.

Ela está grata por isso.

Sinto principalmente um sentimento de gratidão, especialmente nos últimos anos, disse ela. Os fãs ficaram conosco. E agora parece que teremos uma agenda desafiadora. E um pouco de futebol Bears antiquado - e novo - que todos podemos desfrutar.

***

Uma hora antes do início de seu jogo de rivalidade em dezembro, McCaskey e seu filho Pat fizeram sua visita semanal para dizer olá aos chefes adversários em seu camarote de luxo. Com uma vitória contra o Packers, o Bears teria garantido sua primeira vaga no playoff em oito anos - um período que abrangeu três gerentes gerais e quatro treinadores.

O pessoal dos Packers foi muito gentil, disse ela. Eles disseram que se não participarem, estarão torcendo por nós.

Estou parado ali pensando: ‘Eles são mais legais do que eu’.

Velhas rivalidades não morrem. Nem as emoções.

McCaskey pode não chorar depois de perdas com a mesma frequência que costumava chorar, mas ainda assim doem.

Eu me importo muito profundamente, ela disse.

E as vitórias parecem fabulosas, embora ela seja supersticiosa em falar sobre elas. O Bears ganhou apenas um jogo do playoff desde que levou para casa o Troféu George Halas após a temporada de 2006 - e seis desde sua última vitória no Super Bowl. Depois de uma temporada de 12-4, o momentum atinge seu ponto mais alto em anos.

A programação de McCaskey diminuiu nos últimos anos. Ela parou de dirigir há dois anos, mas está feliz por ter um motorista que não se importa com seus telefonemas para acordar antes do amanhecer e viagens em massa ao amanhecer. Ela não sai muito depois de escurecer. Mas ela vai ver todos os jogos do Bears pessoalmente - em casa, na estrada, ao meio-dia ou à noite.

Seu estádio favorito?

Onde quer que ganhemos, ela disse.

E quando não o fazem, ela compartilha a mesma decepção que os fãs compartilham. Só talvez não seja o mesmo idioma.

O pessoal dos Packers foi muito gentil. Eles disseram que se não participarem, estarão torcendo por nós. Estou parado ali pensando: ‘Eles são mais legais do que eu’.

No dia em que os Bears demitiram o gerente geral Phil Emery e o técnico Marc Trestman, 4 anos e meio atrás, George McCaskey disse que sua mãe estava chateada com o desempenho dos Bears.

Eu não usei essa expressão, ela disse.

Seu filho parafraseou, ela disse. Mas a história ficou. Chegou até ao convento. A amiga de McCaskey, uma freira, conversou com ela depois de ouvir a frase.

Ela disse: ‘Não fique muito bravo com George’, McCaskey disse com um sorriso.

***

Em seus 96 anos, McCaskey viu a NFL evoluir de uma liga incipiente para o rei dos esportes americanos.

Eu gostaria de pensar que é o jogo em si - que é a atração, disse ela. E quem quer que sejam os donos, quem quer que sejam os treinadores, quem quer que sejam os jogadores, todos eles são uma pequena parte do quadro geral.

O que seu pai pensaria do quadro geral? Ela acha que ele ficaria vermelho com os salários que os jogadores recebem - incluindo o do linebacker Khalil Mack, a quem os Bears fizeram um contrato de seis anos por US $ 141 milhões em setembro, o contrato mais rico já concedido a um defensor.

Ele ficaria surpreso com o Halas Hall renovado, que, ao custo de cerca de dois terços do contrato de Mack, dobrará de metragem quadrada no momento em que a temporada começar.

Acho que ele provavelmente diria: ‘Eles não têm mais desculpas para não serem os melhores’, disse McCaskey sobre a construção. Porque isso é o melhor.

Seu escritório permanecerá o mesmo de antes da construção, mas com uma nova demão de tinta.

Era de Ed. Ela não queria ir embora.

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Quando os Bears começarem sua 100ª temporada, McCaskey terá o mesmo objetivo que tinha desde que herdou o time: deixar seu pai orgulhoso.

Ele poderia ter feito as coisas de forma diferente, disse ela. Alguns proprietários planejaram vender a equipe em vez de repassá-la para a próxima geração. Ele teve fé em mim depois que 'Canecas' morreu.

Espero justificar a coisa.