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No mundo masculino do uísque, mais mulheres estão dando as cartas

Embora a maioria das destiladoras diga que tenta não enfatizar seu gênero, muitas também têm a intenção de usar suas experiências para tornar a indústria mais inclusiva.

Victoria Eady Butler, a destiladora mestre, em Uncle Nearest em Shelbyville, Tennessee, em 4 de junho de 2021. Butler foi eleito o liquidificador do ano pela Whiskey Magazine. (O jornal New York Times)

Escrito por Clay Risen

Em 2018, os três fundadores da Milam & Greene, uma destilaria em Blanco, Texas, fizeram sua primeira viagem para a San Antonio Cocktail Conference, uma das maiores reuniões do estado de bartenders, destiladores e suas legiões de fãs. Eles estavam animados para apresentar seu novo uísque, até que encontraram sua mesa designada - presa em um canto, longe da ação.

O ombro frio pode ter vindo porque eles eram novos na cena, ou porque uma parte de seu uísque era feito fora do Texas. Mas não ajudou que os três - Marsha Milam, empreendedora; Heather Greene, CEO e master blender; e Marlene Holmes, mestre destiladora - eram mulheres tentando se destacar em uma indústria bem conhecida por sua masculinidade assertiva, às vezes agressiva.

Houve literalmente reclamações, como, ‘Por que eles estão aqui?’, Disse Greene.

Destemida, a equipe Milam & Greene perseverou, ganhando competições e aclamação da crítica, incluindo um prêmio no Texas Whiskey Festival em abril. E três anos depois daquela primeira recepção gelada, eles se viram não apenas aceitos, mas também celebrados por outros destiladores do Texas.

Amostras de uísque na destilaria Milam & Greene em Blanco, Texas, em 25 de maio de 2021. (The New York Times)

Foi uma reviravolta total, disse Greene. Tínhamos apenas que cavar e dizer: ‘Estamos aqui e somos um de vocês’.

Histórias semelhantes abundam no negócio de uísque americano, onde as mulheres há muito desempenham um papel discreto e subestimado, muitas vezes em lugares como a linha de engarrafamento ou o departamento de marketing. Nos últimos anos, porém, as mulheres começaram a assumir papéis de liderança na produção - destilação e mistura - em operações corporativas como a Cascade Hollow Distilling Co. no Tennessee e startups como Milam & Greene.

No processo, eles não estão apenas recebendo o devido crédito - eles estão remodelando o que continua sendo uma profissão dominada pelos homens.

Sempre houve mulheres na indústria, disse Andrea Wilson, mestre em maturação na Michter’s, uma destilaria em Louisville, Kentucky. O que é diferente hoje é que eles estão recebendo reconhecimento pelas contribuições que fizeram ao longo do tempo.

Nicole Austin, gerente da Cascade Hollow Distilling Company, em Tullahoma, Tennessee, em 26 de maio de 2021. Depois de iniciar sua carreira como engenheira química, Austin se tornou uma destiladora de uísque amplamente renomada. (O jornal New York Times)

Destilar costumava ser considerado trabalho feminino, parte de suas funções em torno da lareira e do lar. Em seu livro Whiskey Women, Fred Minnick escreve que as mulheres na Europa medieval usaram sua perspicácia de destilar para fazer medicina, mas também foram perseguidas quando essas mesmas habilidades foram denunciadas como magia negra.

Essa tradição continuou no início da fronteira americana: Catherine Spears Frye Carpenter, uma mãe viúva e destiladora no Kentucky do início do século 19, foi a primeira a registrar uma receita de uísque sour-mash.

À medida que a destilação industrial moderna surgiu após a Guerra Civil, e à medida que os papéis de gênero se tornaram mais rígidos, as mulheres desempenharam um papel menor na produção de uísque, embora tenham deixado sua marca de outras maneiras. Na década de 1950, Margie Samuels projetou a garrafa e o rótulo da nova marca de uísque de seu marido, Maker's Mark - e até desenvolveu seu selo de cera vermelha exclusivo.

Algumas mulheres conseguiram ser contratadas para cargos de produção. Pam Heilmann, mestre destiladora emérita da Michter’s, e Holmes, da Milam & Greene, passaram décadas trabalhando na Jim Beam.

Uma placa na Cascade Hollow Distilling Company em Tullahoma, Tenn., Em 26 de maio de 2021. (The New York Times)

Holmes, 65, diz que quando ela começou no início dos anos 1990, ela teve que superar não apenas os estereótipos sexistas usuais sobre as mulheres, mas também os muitos mitos sobre mulheres e destilação - por exemplo, que seus hormônios podem interferir na fermentação.

Se fosse nessa época do mês, se você estiver menstruada, vai estragar a levedura, ela se lembrou de ter sido informada.

Os chefes mais inteligentes da empresa prevaleceram e Holmes assumiu cada vez mais responsabilidades de produção. Quando saí da Beam, 27 anos depois, ela disse, eu estava fazendo aquele fermento.

Além do trabalho árduo, há um motivo pelo qual as mulheres fazem destiladores e liquidificadores naturais. Os cientistas sabem há muito tempo que as mulheres têm sentidos olfativos mais diferenciados do que os homens - Linda M. Bartoshuk, professora de ciência dos alimentos na Universidade da Flórida, estima que 35% das mulheres se qualificam como o que ela chama de superdegustadoras, enquanto apenas 15% dos homens o fazem . Esse senso aguçado pode ser um grande trunfo quando você está tentando decidir se uma fermentação está pronta ou se você precisa ajustar as notas de especiarias em um lote de uísque.

Mulheres como Holmes e Heilmann abriram portas para destiladoras mais jovens, muitas das quais chegam com treinamento técnico em química e engenharia - recursos importantes, dizem, para romper o que ainda pode parecer uma rede de velhos amigos.

Entre eles está Nicole Austin. Ela estudou engenharia química na faculdade e trabalhava para uma empresa de tratamento de águas residuais na cidade de Nova York quando, no início de 2010, começou a trabalhar como voluntária na Destilaria Kings County, no Brooklyn.

Seu hobby logo se transformou em uma nova carreira. Austin, 37, ajudou a fundar o New York State Distillers Guild em 2013 e, mais tarde, trabalhou com Dave Pickerell, um consultor que deu início a dezenas de destilarias artesanais e na extensa Destilaria Tullamore, na Irlanda.

Em 2018, ela voltou aos Estados Unidos para se tornar a gerente da Cascade Hollow em Tullahoma, Tennessee, casa do whisky George Dickel. Lá, ela revitalizou uma marca antes sonolenta - Whiskey Advocate nomeou seu primeiro grande lançamento, um engarrafamento de 13 anos, seu uísque do ano em 2019 - e ganhou reconhecimento como um dos melhores jovens destiladores do país.

Austin disse que ela teve sorte de começar sua carreira em um momento em que uma nova geração de fabricantes de uísque, mais confortável com as mulheres desempenhando um papel igual, estava em ascensão, embora ela ainda tenha que lidar com pessoas que se ressentem da ideia de uma mulher fazer o que eles vêem como trabalho de homem.

Ao mudar para a indústria de uísque, experimentei o melhor e o pior, disse ela. A desigualdade salarial mais dramática e as culturas corporativas dramaticamente misóginas, mas também experimentei uma indústria que decidiu me ter como líder várias vezes.

Essa tensão é um desafio para mulheres como Austin e a equipe Milam & Greene, que dizem que querem ser respeitadas por suas conquistas, não por seu gênero - mas também reconhecem que sua posição as torna modelos, com a responsabilidade de apoiar outras mulheres que tentam Invadir.

É um paradoxo que pesa especialmente sobre Victoria Eady Butler, master blender da Uncle Nearest, uma destilaria do Tennessee fundada pelo empresário Fawn Weaver em 2017. Este ano, a revista Whiskey chamou Butler de seu liquidificador do ano, mas ela disse que às vezes ainda se preocupa com como as pessoas a percebem, principalmente como negra.

Acho que temos sido um exemplo nesta indústria, mostrando que as mulheres podem desempenhar essas funções e não apenas ser uma figura de proa, disse ela. Eu entendo perfeitamente que os olhos estão sobre mim como o primeiro master blender afro-americano da história, e eu abraço essa responsabilidade - mas não me concentro nisso.

Lidar com o sexismo residual na indústria é difícil o suficiente - para muitas destiladoras, o problema não são seus colegas de trabalho, mas seus clientes, especialmente os homens que se irritam com a possibilidade de uma mulher saber mais sobre uísque do que eles.

Marianne Eaves estudou engenharia química na faculdade antes de começar na Brown-Forman, a empresa de Louisville que fabrica os uísques Jack Daniel's, Old Forester e Woodford Reserve. Lá ela encontrou um mentor em Chris Morris, o destilador mestre da empresa, que em 2014 lhe deu o papel de provador mestre - um trabalho focado em análise sensorial e controle de qualidade - e trabalhou com ela para desenvolver novos uísques como Jack Daniel's Rye e Woodford Reserve Double Oak.

Mas ela contou sua frustração quando, durante um evento público em que Morris destacou seu trabalho, um varejista passou por ela para apertar sua mão.

Ele olhou para mim e disse: 'Oh, você é aquela garota provadora', ela lembrou. Chris disse: ‘Não, ela é nossa master provadora.’ Mas o cara disse uma segunda vez e Chris o corrigiu uma segunda vez.

Eaves deixou a Brown-Forman em 2015 para uma destilaria inicial, Castle & Key, onde era sócia e destiladora master - a primeira mulher em Kentucky a deter esse título desde a Lei Seca - e em 2019 se tornou consultora por conta própria. (Duas outras mulheres a seguiram nos primeiros lugares na Brown-Forman: Elizabeth McCall, mestre destiladora assistente na Woodford Reserve, e Jackie Zykan, provadora mestre na Old Forester.)

Eaves recebeu elogios por seu trabalho recente, desenvolvendo uísques ultrapremium para marcas como Sweetens Cove, que é apoiada por um grupo de estrelas do esporte, incluindo Peyton Manning e Andy Roddick.

No entanto, ela ainda se encontra sob ataques sexistas ocasionais, especialmente de trolls online.

No começo isso realmente me irritou, mas depois de um tempo, parei de ler os comentários, disse ela. Eu não sinto que tenho que lutar todas as batalhas. As pessoas me seguem, não tenho que me justificar cada vez que alguém desafia minhas realizações.

Mas, ela acrescentou, muita coisa mudou nos 12 anos desde que ela entrou no negócio. Não apenas os homens estão mais abertos para aprender sobre o uísque com uma mulher, mas as mulheres também representam agora cerca de 36% dos bebedores de uísque americanos, de acordo com dados de 2020 da empresa de pesquisa de mercado MRI-Simmons. A mudança é confirmada pelo sucesso de grupos como a Bourbon Women Association, fundada por Peggy Noe Stevens, outra ex-master provador da Woodford Reserve, que organiza degustações exclusivas para mulheres e passeios a destilarias.

Adoro ter a oportunidade de ficar na frente das mulheres, responder perguntas, compartilhar histórias e não me preocupar com olhares de lado ou julgamentos, disse Eaves.

Embora a maioria das destiladoras diga que tenta não enfatizar seu gênero, muitas também têm a intenção de usar suas experiências para tornar a indústria mais inclusiva.

Depois que Lisa Wicker se tornou presidente da destilaria Widow Jane no Brooklyn, ela começou a reestruturar a cultura de uma cultura na qual os funcionários eram forçados a competir entre si para um ambiente mais colaborativo e até igualitário.

Wicker começou a destilar relativamente tarde em sua carreira, depois de trabalhar em uma loja de fantasias em Columbus, Indiana, e em uma vinícola próxima. Na Viúva Jane, ela desafiou a ideia de que a destilação é uma espécie de sacerdócio, inacessível aos não iniciados.

Quando ela notou uma de suas assistentes de escritório, Sienna Jevremov, rondando a despensa, ela perguntou se ela gostaria de aprender como usar o equipamento - e logo a promoveu para executar as operações do dia-a-dia.

Wicker também contratou mulheres para outros cargos de liderança, e ela riu da ideia de que havia algo surpreendente em uma mulher que trabalhava em uma destilaria.

É o único trabalho, disse ela, onde você pode usar Carhartts e um vestido de cocktail em um dia.

Este artigo foi publicado originalmente no The New York Times.