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Na terra de 'Sri Ram': Por que trabalhadores indianos contratados no Suriname se recusaram a voltar

O fato de que dois terços dos mais de 34.000 imigrantes indianos se estabeleceram no Suriname e desistiram de sua passagem gratuita de volta à Índia é, até certo ponto, prova de que a vida no Suriname talvez fosse melhor do que na Índia britânica.

suriname, presidente do Suriname, indianos no Suriname, Chan Santokhi, Chandrikaperashad santokhi, Bhojpuri no Suriname, música Bhojpuri, trabalhadores contratados da Índia, história de trabalhadores contratados, notícias do Suriname, notícias da Índia, Indian ExpressEm 8 de setembro de 1870, o tratado de imigração do Suriname foi redigido e três anos depois começou a imigração de trabalhadores indígenas. (Wikimedia Commons)

Em sua autobiografia, Munshi Rahman Khan escreveu sobre o repentino encontro com dois estranhos na plataforma de uma estação ferroviária em Kanpur que marcaria o início da jornada de uma vida, levando-o ao país sul-americano do Suriname. Eles me perguntaram por que, sahib, você quer fazer um trabalho. Eu perguntei, trabalho de quem? Eles disseram, um trabalho do governo. Em seguida, pergunte-me se tive escolaridade ou não. Eu disse que sim, passei no ensino médio. Então, eles responderam de bom grado que eu seria feito sardar e receberia doze annas, ele escreve reproduzido no livro do historiador Ashutosh Kumar, ' Coolies do império: trabalhadores contratados nas colônias de açúcar . ’

Em 1898, aos 24 anos, Khan partiu para Paramaribo, a capital do Suriname, para trabalhar como lavrador. Suriname, uma colônia holandesa na época, estava sofrendo com a escassez de mão de obra em suas plantações de açúcar devido à abolição da escravidão em 1863. Proprietários de plantações preocupados pressionaram o governo holandês e o parlamento colonial do Suriname para permitir a aquisição de trabalhadores contratados da Índia britânica. Em 8 de setembro de 1870, o tratado de imigração do Suriname foi redigido e três anos depois começou a imigração de trabalhadores indígenas.

Em 5 de junho de 1873, o Lalla Rookh, o primeiro navio que transportava 399 emigrantes hindustanis de Calcutá, desembarcou no Fort Nieuw Amsterdam, no Suriname. A maioria dos trabalhadores pertencia aos estados de Uttar Pradesh e Bihar. No curso das próximas cinco décadas, essas longas e dolorosas viagens marítimas estabeleceriam a comunidade hindustani no Suriname, que atualmente constitui o maior grupo étnico do país. As conexões feitas por meio do sistema de trabalho contratado eram tão profundas que Sarnami Hindustani, um produto da combinação de Bhojpuri e Awadhi, nasceu no Suriname e atualmente é conhecido como a terceira língua mais falada lá, depois do holandês e do sranan tongo.

suriname, presidente do Suriname, indianos no Suriname, Chan Santokhi, Chandrikaperashad santokhi, Bhojpuri no Suriname, música Bhojpuri, trabalhadores contratados da Índia, história de trabalhadores contratados, notícias do Suriname, notícias da Índia, Indian ExpressEm 5 de junho de 1873, o Lalla Rookh, o primeiro navio que transportava 399 emigrantes hindustanis de Calcutá, desembarcou no Fort Nieuw Amsterdam, no Suriname. (Wikinmedia Commons)

O atual presidente do Suriname, Chandrikapersad Santokhi, é o segundo chefe de estado pertencente à comunidade hindustani, sendo o primeiro Ramsevak Shankar que ocupou o cargo de 1988 a 1990. Ambos são filiados ao Partido da Reforma Progressista, anteriormente conhecido como o United Hindustani Party (VHP), que foi formado em 1949 para representar a comunidade indo-surinamesa. Depois de ser eleito no ano passado, Santokhi fez o juramento de posse em sânscrito enquanto segurava cópias dos Vedas em suas mãos. No passado recente, ele pediu relações mais fortes com a Índia e também propôs viagens sem visto entre os dois países.

suriname, presidente do Suriname, indianos no Suriname, Chan Santokhi, Chandrikaperashad santokhi, Bhojpuri no Suriname, música Bhojpuri, trabalhadores contratados da Índia, história de trabalhadores contratados, notícias do Suriname, notícias da Índia, Indian ExpressO atual presidente do Suriname, Chandrikapersad Santokhi, é o segundo chefe de estado pertencente à comunidade hindustani. (Wikimedia Commons)

Você ficaria surpreso em saber que o sistema de trabalho escravo é visto como algo positivo no Suriname hoje. A comunidade hindustani sente-se grata por este sistema ser o que lhes permitiu viver e crescer lá, diz Kumar, professor de história na Banaras Hindu University e especialista em sistema de trabalho escravo nos caribenhos.

Partindo em uma jornada desconhecida

Na segunda metade do século 19, as planícies gangéticas, incluindo as regiões do oeste de Bihar e Oudh, sofreram crises agudas de fome. A pobreza resultante levou à migração em grande escala da área. Conseqüentemente, essas eram as regiões onde os recrutadores de plantações eram mais ativos na busca por trabalhadores em potencial.

Professor Chan E S Choenni em seu artigo de pesquisa intitulado, ' De Bharat a Sri Ram Desh: a emigração de trabalhadores indianos contratados para o Suriname ' , explica em detalhes como os recrutadores, conhecidos localmente como ‘arkatis’, usaram vários métodos questionáveis ​​para encontrar trabalhadores para as colônias europeias no Caribe. Além do Suriname, empregos semelhantes também estavam sendo feitos em lugares como Maurício, Fiji, Trinidad, Guiana e outros. Os arkatis atraíram potenciais emigrantes de mercados lotados e estações de trem e os informaram sobre uma oportunidade em um país diferente, embora a localização exata do país não tenha sido especificada.

Maurício, por exemplo, era conhecido como Mirchidesh (país das pimentas). Trinidad era Chinidad ou país de açúcar. A passagem para o Suriname foi assim descrita por muitos arkatis como uma peregrinação ao país sagrado de Deus Ram, chamado Sri Ram ou sarnam (famoso) ou srinam (nome sublime), escreve Choenni. Ele acrescenta como o arkatis retratou o Suriname como um país rico onde a comida era servida em talis de ouro (pratos) e lotas de ouro (tigelas) eram usadas para beber. Depois, havia as histórias de emigrantes que retornaram que aparentemente fizeram fortuna e até se tornaram zamindars (proprietários de terras). Houve também o esforço para construir confiança, convencendo os recrutas em potencial de que estariam sob a proteção do ‘sarkar’ britânico. Ocasionalmente, os arkatis recorriam a meios mais poderosos, como sequestro também.

Assim que concordaram, os recrutas em potencial foram levados para Calcutá, onde tiveram que passar por um check-up rigoroso de saúde antes de embarcar em uma viagem de três meses através da Baía de Bengala até o Oceano Índico e ao redor do Cabo da Boa Esperança ao sul América. Os que iam para o Suriname iam para o quartel em Chitpur ou Ballygunj. Em seguida, eles foram obrigados a assinar um acordo marcando seu recrutamento voluntário, por meio do qual seriam obrigados a servir por cinco anos. O acordo passou a ser conhecido por uma corrupção da palavra como ‘girmit’ e aqueles que o assinam como ‘girmitiya’ ou ‘kontraki’, este último uma corrupção da palavra holandesa ‘kontrakt’ ou contrato.

suriname, presidente do Suriname, indianos no Suriname, Chan Santokhi, Chandrikaperashad santokhi, Bhojpuri no Suriname, música Bhojpuri, trabalhadores contratados da Índia, história de trabalhadores contratados, notícias do Suriname, notícias da Índia, Indian ExpressTrabalhadores contratados indianos em Trinidad (Wikimedia Commons)

Apenas navios britânicos foram usados ​​para o transporte dos 'girmitiyas' para o Suriname. Entre 1873 e 1916, 64 navios com nomes como Ganges, Sheila, Sutlej, Dewa, Zhenab e Zanzibar transportaram mais de 34.000 imigrantes indianos para o Suriname, escreve Choenni.

Vários relatos falam de saudades de casa, doenças e medo do mar que afligiam os trabalhadores uma vez a bordo do navio. Apesar dos muitos perigos, um forte vínculo também se desenvolveu entre outros passageiros. Conforme observado por Choenni, eles se tornaram jahaji bhai e jahaji bahin (irmãos e irmãs do navio), uma relação que era tão sagrada para alguns que nem mesmo o casamento entre filhos daqueles que se tornaram irmãos durante a viagem era permitido.

Um aspecto importante das amizades formadas a bordo foi a quebra das divisões de castas e religiosas. As condições climáticas adversas, as limitações de espaço durante a vida no mar e a incapacidade de atender a restrições alimentares específicas fizeram com que todos fossem forçados a renunciar às barreiras de castas. Obrigações religiosas como orações cinco vezes ao dia por muçulmanos e orações hindus diárias também não podiam ser devidamente observadas. Conseqüentemente, uma comunidade hindustani sem casta emergiu mesmo depois que eles desembarcaram no Suriname. Khan, em sua autobiografia, observa como, no depósito, as castas superiores não se opunham a comer com as castas inferiores: Aqui nenhum brâmane ou kshatriya disse uma palavra que eles não comeriam com muçulmanos, chamars ou dom, caso contrário nossa religião estragaria.

suriname, presidente do Suriname, indianos no Suriname, Chan Santokhi, Chandrikaperashad santokhi, Bhojpuri no Suriname, música Bhojpuri, trabalhadores contratados da Índia, história de trabalhadores contratados, notícias do Suriname, notícias da Índia, Indian ExpressO acordo passou a ser conhecido por uma corrupção da palavra como ‘girmit’ e aqueles que o assinam como ‘girmitiya’ ou ‘kontraki’, este último uma corrupção da palavra holandesa ‘kontrakt’ ou contrato. (Pintrest / Romola Lucas)

Uma decisão de não voltar

Apesar da vida difícil enfrentada pelos trabalhadores nas plantações, a maioria deles decidiu não retornar após o término do seu contrato. Há muitas razões pelas quais eles não desejaram retornar. O fato de que dois terços dos mais de 34.000 imigrantes indianos se estabeleceram no Suriname e desistiram de sua passagem gratuita de volta à Índia é, até certo ponto, prova de que a vida no Suriname talvez fosse melhor do que na Índia britânica.

Estudiosos do sistema contratado observam que os imigrantes índios para o Suriname chegaram no final do século 19, época em que melhorias adequadas já haviam sido feitas nas provisões do navio e na assistência médica. Além disso, esses imigrantes também receberam proteção com base no tratado entre os britânicos e os holandeses.

Ao contrário das colônias britânicas, os holandeses tinham uma política pela qual os trabalhadores contratados tinham direito a certa quantidade de terra. Esse foi um dos grandes motivos pelos quais a maioria deles ficou para trás, diz Kumar. Além disso, houve muito menos violência racial nas colônias holandesas e francesas em comparação com as colônias britânicas. Consequentemente, foi mais fácil para os trabalhadores serem integrados à sociedade do Suriname, acrescenta.

Outro grande motivo para o desejo de ficar para trás foi a ausência de divisões de castas e religiosas na sociedade hindustani que nasceu no Suriname. A maioria das pessoas que trocaram a Índia pelo Suriname eram de castas inferiores ou muito pobres. Uma vez no Suriname, eles foram libertados da opressão de casta, explica Kumar.

Em seu livro, Kumar observa que os trabalhadores que decidiram voltar por causa do amor à sua pátria mãe, muitas vezes foram recebidos com discriminação em casa. Em suas aldeias, os retornados condenados ao ostracismo por terem cruzado as ‘águas negras’ e se misturado com outras castas e religiões, ele escreve. Posteriormente, se voltassem com dinheiro, seriam saqueados por seus irmãos ou sacerdotes. O medo dessa reação social muitas vezes convenceu os trabalhadores a permanecer no Suriname.

Havia também o fato de que no Suriname holandês, embora as linhas de casta tivessem desaparecido, os girmitiyas eram livres para se envolver com sua própria cultura, língua e tradições, e tudo isso se tornou uma grande contribuição para a sociedade surinamesa. Khan observa que os hindus realizavam rituais religiosos como aarti nas plantações, entoavam o mantra Gayatri, liam o Ramayana, ouviam Ram katha e assim por diante.

Nas primeiras décadas do século 20, nacionalistas indianos como G K Gokhale e Sarojini Naidu atacaram o sistema contratado alegando que privava os indianos de sua liberdade e levava à saída de indianos fortes e saudáveis ​​da Índia britânica. Consequentemente, uma agitação organizada foi realizada para encerrar o sistema. Em 12 de março de 1917, a emigração de trabalhadores da Índia britânica cessou oficialmente.

No entanto, tanto o governo do Suriname quanto a comunidade indígena no Suriname ficaram decepcionados com a decisão. Em 1920, uma delegação do Suriname chegou à Índia para se encontrar com Madan Mohan Malviya, Mahatma Gandhi, Shaukat Ali e Chimman Lal. Eles argumentaram afirmando que o sistema contratado tinha mais vantagens do que desvantagens. Enquanto os líderes indígenas ficaram impressionados com as condições no Suriname, além de Lal, os outros se recusaram a reabrir a emigração.

Com a independência do Suriname em 1975, muitos indianos se mudaram para a Holanda. Isso foi principalmente para manter intacta sua cidadania holandesa e também porque eles não tinham certeza das perspectivas econômicas do Suriname.

Atualmente, a comunidade Hindustani representa cerca de 30 por cento da população do Suriname. O resto da população consiste em crioulos descendentes de escravos africanos e holandeses, maroons surinameses cujos ancestrais foram escravos fugitivos, tribos indígenas, bem como javaneses e chineses que, como os índios, são descendentes de trabalhadores contratados.

À medida que se integraram totalmente à sociedade surinamesa, eles mantiveram viva sua indianidade, como fica evidente pelas maneiras como a música Bhojpuri e o chutney, bem como as formas de dança folclórica da Índia, como Ahirwa Naach, estão obtendo hoje reconhecimento global do Suriname. Um exemplo interessante aqui é o do cantor Raj Mohan, cujas canções Bhojpuri são extremamente populares na Índia.

O movimento de índios surinameses para a Holanda no período pós-independência permitiu que eles interagissem com outras comunidades das antigas colônias holandesas. Desse modo, surgiu uma nova geração que está se envolvendo com materiais culturais indianos, surinameses, negros e holandeses, diz Ananya Jahanara Kabir, que é professora de literatura inglesa no King's College em Londres e cofundadora da plataforma digital sobre a cultura crioula, 'Le Thinnai Kreyol'.

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Ela dá o exemplo de Shailesh Bahoran, um dançarino baseado na Holanda, que além de usar técnicas de dança indiana, depende muito de formas de dança negra como Hip Hop e b-boying. Ela observa ainda que o dinamismo com que as tradições culturais Bhojpuri estão sendo reaproveitadas pelos artistas indo-surinameses holandeses é muito diferente de seus equivalentes em qualquer uma das outras colônias europeias quando os índios serviam como trabalhadores contratados.

Leitura adicional:

Coolies do império: trabalhadores contratados nas colônias de açúcar por Ashutosh Kumar

De Bharat a Sri Ram Desh: a emigração de trabalhadores indianos contratados para o Suriname por Chan E.S.Choenni