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Caçando vazamentos, funcionários de Trump se concentraram nos democratas no Congresso

O zelo nos esforços do governo Trump para caçar vazadores levou à extraordinária etapa de intimação de metadados de comunicações de membros do Congresso - um movimento quase inédito fora das investigações de corrupção.

O presidente do Comitê de Inteligência da Câmara, Adam Schiff (D-Calif.), Fala durante uma entrevista coletiva em Washington, em 23 de setembro de 2020. O ex-presidente Donald Trump atacou repetidamente Schiff, o principal democrata do Comitê de Inteligência da Câmara. (Anna Moneymaker / The New York Times, Arquivo)

Escrito por Katie Benner, Nicholas Fandos, Michael S. Schmidt e Adam Goldman

Enquanto o Departamento de Justiça investigava quem estava por trás do vazamento de informações confidenciais no início do governo Trump, tomou uma medida bastante incomum: os promotores intimaram a Apple para obter dados das contas de pelo menos dois democratas no Comitê de Inteligência da Câmara, assessores e familiares. Um era menor.

Ao todo, os registros de pelo menos uma dúzia de pessoas ligadas ao comitê foram apreendidos em 2017 e no início de 2018, incluindo os do deputado Adam Schiff da Califórnia, então o principal democrata do painel e agora seu presidente, de acordo com funcionários do comitê e dois outros pessoas informadas sobre o inquérito.

Os promotores, sob o perseguido procurador-geral, Jeff Sessions, estavam procurando as fontes por trás das reportagens da mídia sobre contatos entre associados de Donald Trump e da Rússia. Em última análise, os dados e outras evidências não vincularam o comitê aos vazamentos, e os investigadores debateram se haviam chegado a um beco sem saída e alguns até discutiram o fechamento do inquérito.

Mas William Barr reviveu as enfraquecidas investigações sobre vazamentos depois que se tornou procurador-geral, um ano depois. Ele transferiu um promotor de confiança de Nova Jersey com pouca experiência relevante para o principal Departamento de Justiça para trabalhar no caso relacionado a Schiff e cerca de meia dúzia de outros, de acordo com três pessoas com conhecimento de seu trabalho que não quiseram ser identificadas discutindo investigações federais.

O zelo nos esforços do governo Trump para caçar vazadores levou à extraordinária etapa de intimação de metadados de comunicações de membros do Congresso - um movimento quase inédito fora das investigações de corrupção. Embora as investigações de vazamentos do Departamento de Justiça sejam rotineiras, funcionários do Congresso atuais e antigos familiarizados com a investigação disseram que não conseguiam se lembrar de uma instância em que os registros de legisladores tenham sido apreendidos como parte de um.

Além disso, assim como fez na investigação de organizações de notícias, o Departamento de Justiça conseguiu uma ordem de silêncio contra a Apple que expirou este ano, de acordo com uma pessoa familiarizada com a investigação, de modo que os legisladores não sabiam que estavam sendo investigados até que a Apple os informou no mês passado.

Os promotores também conseguiram intimações para que os registros dos repórteres tentassem identificar suas fontes confidenciais, um movimento que a política do departamento permite apenas depois que todas as outras vias de investigação forem esgotadas.

As intimações permaneceram secretas até que o Departamento de Justiça as divulgou nas últimas semanas às organizações de notícias - The Washington Post, The New York Times e CNN - revelações que geraram críticas de que o governo estava se intrometendo na liberdade de imprensa.

As ordens de silêncio e apreensão de registros mostram o quão agressivamente o governo Trump perseguiu as investigações enquanto Trump declarava guerra à mídia e percebia inimigos que ele rotineiramente acusava de divulgar informações prejudiciais sobre ele, incluindo Schiff e James Comey, o ex-diretor do FBI que os promotores enfocaram na investigação de vazamento envolvendo os registros do Times.

Apesar de haver previsão suficiente para a investigação do vazamento em si, incluindo membros da família e filhos menores, me parece extremamente agressivo, disse David Laufman, um ex-funcionário do Departamento de Justiça que trabalhou nas investigações do vazamento. Em combinação com a vingança inconfundível do ex-presidente Trump contra o congressista Schiff, levanta sérias questões sobre se a maneira como esta investigação foi conduzida foi influenciada por considerações políticas, em vez de puramente legais.

Um porta-voz do Departamento de Justiça não quis comentar, assim como Barr e um representante da Apple.

Com o passar dos anos, alguns funcionários argumentaram em reuniões que as acusações estavam se tornando menos realistas, disseram ex-funcionários do Departamento de Justiça: Eles não tinham evidências fortes e um júri pode não se importar com as informações relatadas anos antes.

O governo Trump também divulgou algumas das informações, tornando mais difícil para os promotores argumentarem que sua publicação prejudicou os Estados Unidos. E os ataques do presidente a Schiff e Comey permitiriam aos advogados de defesa argumentar que quaisquer acusações eram tentativas de exercer o poder de aplicação da lei contra os inimigos de Trump.

Mas Barr instruiu os promotores a continuar investigando, alegando que a Divisão de Segurança Nacional do Departamento de Justiça permitiu que os casos perdessem a vida, de acordo com três pessoas informadas sobre os casos. Alguns casos não tiveram nada a ver com vazamentos sobre Trump e envolveram informações confidenciais de segurança nacional, disse uma das pessoas. Mas a visão geral de Barr sobre os vazamentos levou algumas pessoas no departamento a eventualmente ver as investigações como politicamente motivadas.

Schiff chamou as intimações de dados sobre membros do comitê e funcionários, outro exemplo de Trump usando o Departamento de Justiça como um porrete contra seus oponentes políticos e membros da mídia.

Procurador-geral William Barr no Capitol depois de uma reunião com o líder da maioria no Senado, Mitch McConnell (R-Ky.) Em Washington, 9 de novembro de 2020. Barr trouxe um promotor de confiança de Nova Jersey para ajudar a investigar os casos de vazamento. (Al Drago / The New York Times, Arquivo)

Busca precoce de vazamentos

Logo depois que Trump assumiu o cargo em 2017, relatos da imprensa baseados em informações confidenciais ou confidenciais jogaram a Casa Branca no caos. Eles detalhavam as conversas entre o embaixador russo nos Estados Unidos na época e os principais assessores de Trump, a pressão do presidente sobre o FBI e outros assuntos relacionados à investigação da Rússia.

A Casa Branca foi inflexível para que as fontes fossem encontradas e processadas, e o Departamento de Justiça começou a examinar as autoridades de segurança nacional do governo Obama, de acordo com cinco pessoas informadas sobre o inquérito.

Embora a maioria das autoridades tenha sido descartada, os investigadores abriram casos que se concentraram em Comey e seu vice, Andrew McCabe, disseram as pessoas. Os promotores também começaram a examinar o Comitê de Inteligência da Câmara, incluindo Schiff, como uma fonte potencial dos vazamentos. Como principal órgão de supervisão de inteligência da Câmara, o comitê tem acesso regular a segredos governamentais sensíveis.

Funcionários da Divisão de Segurança Nacional do Departamento de Justiça informaram o gabinete do procurador-geral adjunto quase a cada duas semanas sobre as investigações, disseram três ex-funcionários do departamento.

Em 2017 e 2018, um grande júri intimou a Apple e outro provedor de serviços de Internet para os registros das pessoas associadas ao Comitê de Inteligência. Eles souberam da maioria das intimações no mês passado, quando a Apple os informou que seus registros haviam sido compartilhados, mas não detalhou a extensão do pedido, disseram funcionários do comitê. Um segundo provedor de serviços notificou um membro da equipe do comitê sobre tal pedido no ano passado.

Não ficou claro por que parentes ou filhos estavam envolvidos, mas os investigadores poderiam ter buscado as contas porque estavam vinculadas ou pela teoria de que os pais estavam usando os telefones ou computadores de seus filhos para esconder contatos com jornalistas.

Não parece ter havido intimações semelhantes do grande júri para registros de membros ou funcionários do Comitê de Inteligência do Senado, de acordo com outro oficial familiarizado com o assunto. Um porta-voz dos republicanos no Comitê de Inteligência da Câmara não respondeu a uma pergunta sobre se eles receberam intimações. O Departamento de Justiça se recusou a dizer aos democratas no comitê se algum republicano foi investigado.

A Apple entregou apenas metadados e informações da conta, não fotos, e-mails ou outro conteúdo, de acordo com uma pessoa familiarizada com a investigação.

Depois que os registros não forneceram nenhuma prova de vazamento, os promotores do escritório do procurador dos EUA em Washington discutiram o fim dessa parte de sua investigação. Mas a decisão de Barr de trazer um promotor externo ajudou a manter o caso vivo.

Casos revividos

Em fevereiro de 2020, Barr colocou o promotor de Nova Jersey, Osmar Benvenuto, na Divisão de Segurança Nacional. Sua experiência foi em processos por fraude de gangues e assistência médica.

Por meio de um porta-voz do Departamento de Justiça, Benvenuto não quis comentar.

A nomeação de Benvenuto estava de acordo com o desejo de Barr de manter assuntos de grande interesse para a Casa Branca nas mãos de um pequeno círculo de assessores e funcionários de confiança.

Com Benvenuto envolvido nas investigações de vazamento, o FBI questionou Michael Bahar, um ex-membro da equipe do Comitê de Inteligência da Câmara que havia trabalhado em consultório particular em maio de 2017. A entrevista, conduzida no final da primavera de 2020, não rendeu evidências que levassem a acusações.

Os promotores também redobraram os esforços para descobrir quem vazou material relacionado a Michael Flynn, o primeiro conselheiro de segurança nacional de Trump. Detalhes sobre as conversas que ele teve no final de 2016 com o embaixador russo na época, Sergey Kislyak, apareceram em reportagens no início de 2017 e acabaram ajudando a motivar sua expulsão e acusações federais contra ele. As discussões também foram consideradas altamente confidenciais porque o FBI usou uma escuta secreta de Kislyak autorizada pelo tribunal para monitorá-las.

Este artigo foi publicado originalmente no The New York Times.