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A assinatura de calor

Muito usada pelos militares para vigilância, a imagem térmica agora encontra outros usos - em aeroportos e hospitais e, como no caso do Charlie Hebdo, para caçar assassinos suspeitos.

Uma câmera térmica monitora a temperatura corporal em busca de sinais de infecções em um aeroporto, para conter a propagação do ebola. (Fonte: AP)Uma câmera térmica monitora a temperatura corporal em busca de sinais de infecções em um aeroporto, para conter a propagação do ebola. (Fonte: AP)

Por John Markoff

Os sistemas de imagens térmicas usados ​​pela polícia francesa para encontrar os dois irmãos suspeitos do massacre do Charlie Hebdo na semana passada são baseados em uma tecnologia em rápida evolução que agora está aparecendo em hospitais, aeroportos e até smartphones.

Como o GPS, a geração de imagens térmicas já foi usada exclusivamente por militares e policiais. No início da década de 1990, as aeronaves da Guarda Nacional dependiam de sensores térmicos para detectar atividades ilegais de drogas no Branch Davidian Compound em Waco, Texas.

Em 2013, um helicóptero da Polícia do Estado de Massachusetts usou imagens térmicas para localizar o suspeito de bombardeio de Boston, Dzhokhar Tsarnaev, depois que um proprietário relatou que o fugitivo ensanguentado estava escondido em um barco em seu quintal.

Em junho passado, uma aeronave de vigilância militar equipada com sensores infravermelhos desempenhou um papel fundamental na caça a Justin Bourque, um fugitivo que matou três policiais em Moncton, New Brunswick. As câmeras o encontraram escondido no mato, tarde da noite.

Enquanto os humanos veem a luz refletida, todos os objetos que nos cercam - outras pessoas, animais e até objetos frios como o gelo - emitem calor, radiação além do espectro visível que pode ser visualizada na forma de uma assinatura de calor. Um corpo humano geralmente emite mais calor do que o campo circundante, por isso se destaca.

Ao contrário dos dispositivos de visão noturna, que amplificam pequenas quantidades de luz visível, as câmeras de imagem térmica contam com sensores conhecidos como sistemas microeletromecânicos, ou MEMS, para fazer imagens a partir do calor. As câmeras de imagem térmica são compostas por uma grande variedade de dispositivos MEMS exóticos, bem como por ótica especializada. As lentes convencionais de vidro e plástico não podem ser usadas porque bloqueiam o calor. Em vez disso, essas câmeras requerem lentes especiais fabricadas em silicone transparente.

Muito usada pelos militares para vigilância, as imagens térmicas aumentaram as preocupações com a privacidade. Em 2001, a Suprema Corte decidiu que o uso de sensores pela polícia para detectar plantas de maconha crescendo dentro de uma casa violava as liberdades civis porque constituía uma busca irracional.
O juiz Antonin Scalia escreveu no caso Kyllo vs Estados Unidos que os sensores de imagem térmica podem revelar coisas que a pessoa média do lado de fora de uma casa não seria capaz de determinar - por exemplo, se a dona da casa pode estar tomando sua sauna diariamente e banho de banheira.

No entanto, apesar das restrições da Quarta Emenda, a tecnologia encontrou rapidamente seu caminho em aplicações comerciais de baixo custo onde não existem barreiras legais claras.

A Essess, empresa de software fundada por pesquisadores do Massachusetts Institute of Technology, equipou uma frota de veículos com conjuntos de sensores de imagens térmicas que permitem mapear rapidamente a eficiência energética em bairros residenciais e comerciais.

Na FLIR Systems de Wilsonville, Oregon, o maior fabricante mundial de equipamentos de imagem térmica, clientes militares e governamentais já foram responsáveis ​​por 70 por cento das vendas; hoje esse número é de cerca de 30 por cento. A empresa, que teve receita de US $ 1,5 bilhão em 2013, agora fabrica câmeras de imagem térmica para consumidores que custam menos de US $ 300.

Nosso alvo é o proprietário do faça-você-mesmo, disse Andy Teich, presidente-executivo da FLIR. A empresa também vende um sistema de imagem térmica que se conecta a smartphones e permite aos proprietários procurar vazamentos de ar frio e problemas de encanamento.

Teich disse que mantinha um sistema GPS militar obsoleto em seu escritório para lembrá-lo dos paralelos entre essa tecnologia e a geração de imagens térmicas. Antes usados ​​apenas em mísseis e aviões militares, os receptores GPS agora são padrão em muitos dispositivos de consumo.

As tecnologias de imagem térmica também se tornaram parte do arsenal usado para impedir a propagação de doenças. Câmeras infravermelhas em aeroportos detectam alta temperatura corporal conforme os passageiros passam pelos pontos de controle dos terminais do aeroporto.

As câmeras, que podem detectar mudanças na temperatura corporal de até um décimo de grau Fahrenheit, foram inicialmente usadas no Sudeste Asiático em resposta a surtos de SARS e gripe aviária e, mais recentemente, para alertar as autoridades sobre indivíduos que podem ter contraído o Ebola. .