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Gilbert Seltzer, soldado do ‘exército fantasma’ da Segunda Guerra Mundial, morre aos 106

Pouco depois da guerra, o 23º ficou conhecido como Exército Fantasma. Nos anos posteriores, Seltzer, que na sua morte era o soldado sobrevivente do Exército Fantasma mais velho, tornou-se um embaixador público dos veteranos da unidade.

Gilbert Seltzer serviu com uma unidade secreta do Exército na Segunda Guerra Mundial que enganou as forças alemãs com tanques infláveis, aviões falsos, transmissões de rádio falsas e efeitos sonoros que imitavam os movimentos das tropas. Ele morreu em 14 de agosto de 2021 aos 106 anos. (Família Seltzer via The New York Times)

Gilbert Seltzer, que serviu com uma unidade secreta do Exército na Segunda Guerra Mundial que enganou as forças alemãs com tanques infláveis, aviões falsos, transmissões de rádio falsas e efeitos sonoros que imitavam movimentos de tropas, morreu em 14 de agosto em sua casa em West Orange, New Jersey. Ele tinha 106 anos.

Seu filho, Richard, confirmou a morte.

Seltzer foi um dos 1.100 soldados vinculados ao 23º Quartel-General das Tropas Especiais, que conseguiram elegantes golpes estratégicos sobre as forças alemãs, criando engenhosamente a ilusão de que as tropas dos EUA estavam onde não estavam.

Pouco depois da guerra, o 23º ficou conhecido como Exército Fantasma. Nos anos posteriores, Seltzer, que na sua morte era o soldado sobrevivente do Exército Fantasma mais velho, tornou-se um embaixador público dos veteranos da unidade.

Nós íamos para a floresta no meio da noite, passando pela França, Bélgica e Alemanha, e ligávamos o som - de alto-falantes estridentes - então parecia que tanques se moviam nas estradas, Seltzer disse à StoryCorps em 2019. Os nativos diriam uns aos outros: 'Você viu os tanques se movendo pela cidade ontem à noite?'

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Eles pensaram que os estavam vendo, acrescentou ele. A imaginação é inacreditável.

Seltzer, um arquiteto, foi líder de pelotão e mais tarde tenente e ajudante do 603º Batalhão de Camuflagem de Engenheiros, cujas fileiras incluíam homens que iriam trabalhar em publicidade, arte, arquitetura e ilustração, entre eles o futuro estilista Bill Blass, fotógrafo Art Kane e o pintor Ellsworth Kelly.

O batalhão lidou com a falsificação visual do Exército Fantasma; a 3132ª Signal Service Company estava encarregada da fraude sonora; a Signal Company, Special, concebeu mensagens de rádio que soavam realistas para despistar os alemães. A 406th Combat Engineer Company fornecia segurança.

Em março de 1945, em um de seus feitos mais elaborados de malandragem - durante a campanha crítica do Rio Reno, projetada para finalmente esmagar a Alemanha - o 23º se estabeleceu a 10 milhas ao sul do local onde duas divisões do 9º Exército dos EUA deveriam cruzar o rio. Para simular o aumento dessas divisões em sua localização de engodo, o Ghost Army usou tanques inflados, canhões, aviões e caminhões; enviou mensagens de rádio enganosas sobre os movimentos das tropas dos EUA; e usou alto-falantes para simular o som de soldados construindo barquinhos.

Os alemães caíram na armadilha, atirando nas divisões do 23º, enquanto as tropas do 9º Exército cruzaram o Reno com resistência nominal.

Seltzer, que havia voado em uma missão de reconhecimento antes da travessia para determinar se os preparativos do 23º foram adequados, disse a StoryCorps: Recebemos o crédito de salvar até 30.000 homens, o que eu acho um exagero. Mas se salvássemos uma vida, tudo valeria a pena.

O trabalho do dia 23 foi relembrado em um documentário da PBS de 2013, The Ghost Army, produzido por Rick Beyer. Dois anos depois, Beyer colaborou com Elizabeth Sayles no livro O Exército Fantasma da Segunda Guerra Mundial: Como uma Unidade Ultra-secreta enganou o inimigo com tanques infláveis, efeitos sonoros e outras falsificações audaciosas.

O Ghost Army também foi o tema de uma exposição no Museu Nacional da Segunda Guerra Mundial em Nova Orleans, que foi inaugurado no início de março de 2020. O museu foi fechado logo em seguida até o Memorial Day por causa da pandemia de coronavírus; após a reabertura do museu, a exposição ficou em cartaz até janeiro.

Beyer fez campanha para que o Ghost Army recebesse a Medalha de Ouro do Congresso; legislação aprovada na Câmara este ano e tramita no Senado.

Gil estava extremamente orgulhoso do que fez no Exército Fantasma, mas ao mesmo tempo achou bastante divertido que as pessoas estivessem interessadas em algo que ele passou um ano atrás, 75 anos atrás, Beyer disse em uma entrevista por telefone. Como a maioria dos caras da unidade, ele ficou surpreso ao ver como o papel deles era salvar vidas. Não eram sobre matar pessoas, mas usar a criatividade que poderia salvar vidas americanas e até mesmo algumas vidas alemãs.

Com a morte de Seltzer, disse Beyer, agora restam apenas nove soldados do Exército Fantasma.

Seltzer nasceu em 11 de outubro de 1914, em Toronto, filho de Julius e Marion (Liss) Seltzer, imigrantes russos. Seu pai era dono de uma tecelagem e era um anarquista cujos amigos incluíam sua colega anarquista Emma Goldman. Sua mãe era dona de casa.

Seltzer estudou arquitetura na Universidade de Toronto, onde se formou, depois trabalhou para uma firma de arquitetura em Nova York. Ele se alistou no Exército em 1941, treinou em Pine Camp (mais tarde Fort Drum) perto de Watertown, Nova York, e frequentou a escola de candidatos a oficiais em Belvoir, Virgínia, antes de ser designado para o 603º.

No documentário de Beyer, Seltzer relembrou sua reação inicial ao ser informado de que o objetivo dos preparativos do dia 23 era fazer com que o inimigo disparasse contra ele e seus colegas soldados.

Chegamos à conclusão, disse ele, de que se tratava de uma roupa suicida.

Beyer disse que três membros do Exército Fantasma foram mortos e cerca de 30 feridos. Ele sugeriu duas razões para o número relativamente pequeno de baixas: a unidade projetou grande força por meio de seus enganos, possivelmente repelindo o inimigo; e os soldados nem sempre estavam na frente, o que minimizou sua vulnerabilidade.

Após a guerra, Beyer voltou à arquitetura. Ao longo dos anos, ele projetou o Utica Memorial Auditorium em Utica, Nova York (agora o Adirondack Bank Center), que é conhecido por seu sistema de telhado suspenso por cabos; edifícios em West Point e na Academia da Marinha Mercante dos EUA; e o Memorial da Costa Leste na cidade de Nova York, que homenageia soldados, marinheiros, fuzileiros navais, guardas costeiros, marinheiros mercantes e aviadores que morreram em batalha no Atlântico durante a Segunda Guerra Mundial. Ele continuou a trabalhar até janeiro de 2020.

Além de seu filho, Seltzer deixa dois netos e três bisnetos. Sua esposa, Molly (Gold) Seltzer, morreu em 1994.

Uma noite de julho de 1944, soldados do 603º estavam em uma fazenda na Normandia, França, onde moveram uma bateria antiaérea e a substituíram por uma de borracha, parte de uma operação para cobrir o movimento da 2ª Divisão Blindada com manequim tanques e armas para enganar os alemães fazendo-os pensar que a divisão não havia partido.

O fazendeiro, que estava zangado com o barulho das armas reais, aproximou-se dos soldados e disse: Bum bum bum? batendo o punho em uma arma, sem saber que era falsa.

Sua mão balançou para cima e para baixo e ele disse, ‘Boom boom ha ha’, Seltzer disse a Beyer na entrevista filmada para o documentário, mas não usada. Isso se tornou um provérbio no 603º.