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Perigosos 'produtos químicos para sempre' encontrados na água potável de milhares de residentes de Illinois

Mais de 100 fontes de água potável da comunidade nos subúrbios de Chicago e ao redor do estado mostram contaminação de PFAS prejudiciais que podem representar sérias ameaças à saúde, mostram os registros.

John Gulledge, operador-chefe da estação de tratamento de água da cidade de Lake Forest, fora da estação de tratamento de água de Lake Forest. Traços de substâncias químicas PFAS foram encontrados na água potável da cidade.

Pat Nabong / Sun-Times

Mais de 100 sistemas de água potável em Illinois, incluindo alguns na área de Chicago, testaram positivo para níveis mensuráveis ​​de contaminantes prejudiciais conhecidos como produtos químicos para sempre que estão ligados a câncer, danos ao fígado, hipertensão e outras ameaças à saúde.

Na área de Chicago, Lake Forest, Waukegan, North Chicago, South Elgin e Crest Hill perto de Joliet estão entre os sistemas de água que mostram leituras de uma classe de produtos químicos conhecidos como PFAS, abreviação de substâncias perfluoroalquil e polifluoroalquil. Na maioria dos casos, os níveis são muito baixos, embora a presença generalizada seja uma preocupação, dizem os defensores do meio ambiente e da saúde.

Essas descobertas confirmam nossos temores de que a água potável seja uma fonte de exposição ao PFAS para milhares de residentes de Illinois, disse Sonya Lunder, especialista em tóxicos do Sierra Club que trabalhou no assunto nacionalmente. O estado precisa lidar urgentemente com essas exposições prejudiciais.

Embora as autoridades estaduais digam que a maioria desses níveis são vestígios, todo gerente de sistema de água que mostre até mesmo pequenas fontes deve testar e monitorar regularmente os níveis enquanto Illinois determina limites de segurança para os produtos químicos, disse Sonjay Sofat, que dirige o departamento de água da Illinois Ambiental Agência de Proteção. Sua agência, que está fazendo os testes como uma etapa para determinar as regras sobre o controle da contaminação, idealmente terminará os testes no final de outubro, disse ele.

Os produtos químicos PFAS existem há décadas e são onipresentes, usados ​​em roupas resistentes a manchas, produtos à prova d'água, panelas antiaderentes, polidores, ceras e espuma de combate a incêndio (acima).

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Embora as autoridades locais não consigam identificar exatamente onde a contaminação está entrando em seus sistemas de água, os produtos químicos PFAS existem há décadas e são onipresentes, usados ​​em roupas resistentes a manchas, produtos à prova d'água, panelas antiaderentes, polidores, ceras e combate a incêndios espuma.

É um problema complexo que pode potencialmente custar milhões de dólares a alguns departamentos de água locais para corrigir para proteger a saúde pública. Os produtos químicos são tão comuns que as autoridades federais dizem que a maioria das pessoas tem algum nível deles em seus corpos. Apelidados para sempre de produtos químicos, eles não se decompõem e permanecem uma ameaça ambiental e à saúde humana indefinidamente.

Se eles forem jogados em um vulcão, eles se desintegrarão. Caso contrário, eles são muito estáveis, disse David Andrews, um cientista sênior da organização de defesa de direitos com base em Washington Grupo de Trabalho Ambiental. É por isso que precisamos continuar testando a água [e] limpando a contaminação.

Produtos químicos não totalmente compreendidos

A pesquisa continua sobre a classe de produtos químicos, pois os cientistas admitem que ainda não têm uma compreensão completa do perigo. Testes em humanos sugerem que os produtos químicos podem diminuir o peso do bebê ao nascer, inibir a resposta à vacina em crianças, aumentar o risco de câncer de rim ou testículo, levar à hipertensão e níveis de colesterol e causar danos ao fígado. Testes em animais descobriram que os produtos químicos podem causar defeitos de nascença e problemas de desenvolvimento.

Testes de água em alguns sistemas de água da área de Chicago, incluindo Lake Forest e Waukegan, encontraram o produto químico em pouco mais de 2 partes por trilhão, o nível que a EPA de Illinois diz que precisa de monitoramento. Níveis muito mais altos são vistos fora de Chicago e dos condados de colarinho, incluindo no condado de Winnebago, onde Rockford é a sede do condado.

As descobertas do estado são a primeira vez que Illinois examinou a prevalência dos contaminantes. É uma primeira etapa na redação de diretrizes para níveis seguros de produtos químicos na água. Illinois fica atrás de outros estados do Meio-Oeste, incluindo Michigan, que determinou que tinha altos níveis de contaminação por PFAS em todo o estado somente após testes extensivos. Na verdade, havia poucas evidências no passado de que o PFAS era tão abundante na água potável em Illinois.

Isso é o que desencadeia a ação. Se o estado não estiver procurando por isso, então parece que não há problema, disse Jeremy Orr, um advogado sênior do Conselho de Defesa de Recursos Naturais em Chicago.

A EPA de Illinois definiu a medida mínima de 2 partes por trilhão para obter uma ampla compreensão da presença dos produtos químicos enquanto os funcionários tentam determinar um padrão para água potável. Não há acordo nacional sobre qual nível de PFAS é seguro. No ano passado, Michigan estabeleceu um limite de 8 partes por trilhão em um produto químico frequentemente detectado, conhecido como PFOA. Por outro lado, a EPA dos EUA recomendou um alerta de saúde se os testes de água a 70 partes por trilhão.

Alguns residentes de Rockford são forçados a beber água engarrafada

Em alguns casos, os sistemas de água de Illinois estão mostrando níveis extremamente altos do produto químico, forçando ações imediatas.

Em Rockford, um sistema de abastecimento de água da comunidade de um parque de caravanas que atende a mais de 200 pessoas teve que ser fechado no início deste ano porque os níveis de contaminação eram mais do que o dobro do nível consultivo da EPA nacional. Os residentes estão bebendo água engarrafada até que o parque possa ser conectado ao sistema de água de Rockford.

Rockford em si é o lar de três locais de resíduos perigosos em vários estágios de limpeza sob o programa Superfund do governo federal, incluindo um perto do parque de caravanas. No condado de Winnebago, a água subterrânea retirada de poços é a principal fonte de água potável.

Eles deveriam parar as empresas que estão produzindo os produtos químicos, disse Raksha Soneji, gerente do parque de caravanas. É frustrante.

Disse Orr: É muito possível que eles tenham bebido essa água e que a comunidade esteja contaminada há muito tempo.

Illinois e outros estados estão descobrindo apenas após testes generalizados que a água potável contém produtos químicos PFAS, disse Jeremy Orr, advogado sênior do Conselho de Defesa de Recursos Naturais.

Forneceu

A Dra. Sandra Martell, administradora de saúde pública do condado de Winnebago, disse que a descoberta no parque de trailers levou as autoridades a contatar proprietários de poços privados na área para testar sua água. Pelo menos dois proprietários de imóveis na área foram testados em altos níveis e agora estão lidando com o problema, disse ela.

Outro sistema que atende mais de 35.000 pessoas ao sul de Rockford, North Park Public Water District, encontrou níveis elevados em um poço de backup. O poço, que as autoridades dizem não ser usado desde 2013, foi selado.

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Chicago limpa por enquanto

Após o teste estatal, o sistema de água de Chicago não mostrou quantidades detectáveis. No entanto, há uma década, a água de Chicago apresentava pequenas quantidades de PFAS. Em um comunicado ao Sun-Times, funcionários do departamento de água atribuíram as leituras anteriores a testes menos sofisticados.

Os níveis extremamente baixos detectados no início seriam considerados dentro da margem de erro hoje, disse o comunicado.

Alguns subúrbios da área, incluindo Evanston, Wilmette e Winnetka ainda não divulgaram resultados, de acordo com os dados estaduais mais recentes. Ao todo, mais de 1.000 sistemas de água foram testados e ainda há várias centenas para testar, de acordo com a Illinois EPA.

A EPA estadual também está pedindo aos departamentos de água que tornem as leituras do PFAS públicas, embora alguns gestores de água digam que eles só podem colocar esses resultados em um site estadual existente que monitora a qualidade da água potável.

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Entre os gestores do sistema de água contatados pelo Sun-Times, nenhum deles conseguiu identificar o culpado pela contaminação.

O Grupo de Trabalho Ambiental, que vem estudando a questão da contaminação há anos, identifica mais de 1.700 fontes potenciais em Illinois, principalmente locais industriais, mas também instalações de tratamento de esgoto e aterros sanitários.

Os legisladores de Illinois deram um passo para resolver parte do problema ao aprovar um projeto de lei que elimina a espuma de combate a incêndios contendo PFAS. Esse projeto de lei, resultado de dois anos de negociações entre chefes de bombeiros e ambientalistas de Illinois, foi enviado ao governador J.B. Pritzker no final de junho junto com um projeto de lei separado que proíbe a incineração da espuma.

Os resultados dos testes já geraram ações judiciais federais. Moline e South Elgin estão processando as empresas que fabricaram os produtos, incluindo a 3M Co. e a DuPont. O mesmo grupo de advogados, vários escritórios em todo o país trazendo vários processos, também foi contratado por Crest Hill e East Alton. Separadamente, Galesburg, no oeste de Illinois, também está processando as empresas. As ações, que tramitam em todo o país, estão sendo consolidadas em um tribunal federal da Carolina do Sul.

Gulledge, chefe da estação de tratamento de água em Lake Forest, está preocupado com os custos de remoção de PFAS, mesmo os baixos níveis, como os vestígios encontrados no abastecimento de água de sua cidade.

Pat Nabong / Sun-Times

Os custos de limpeza não são baratos

Os processos visam adiar o que é soluções potencialmente muito caras para os sistemas de água.

Não precisamos ter esse fardo suportado por nossos contribuintes, disse a ex-administradora da cidade de Crest Hill, Heather McGuire. Queremos ter certeza de que isso seja corrigido.

Alguns estados, incluindo Michigan, também processaram os fabricantes. Um porta-voz da DuPont disse que as reclamações não têm mérito e serão defendidas vigorosamente. Um porta-voz da 3M disse que a empresa quer trabalhar com as comunidades em um caminho colaborativo para o futuro.

Esse potencial projeto de lei de limpeza diz respeito a vários funcionários municipais de recursos hídricos.

Custa muito fazer melhorias nas instalações, disse John Gulledge, chefe da estação de tratamento de água em Lake Forest. Nosso nível ainda está baixo. Estou interessado em ver que tipo de diretrizes o estado daria para a remoção.

Como todos os outros funcionários do sistema de água entrevistados, Gulledge disse não ter ideia de onde a contaminação pode ter ocorrido.

É uma nova aventura, disse ele.

O relatório de Brett Chase sobre o meio ambiente e a saúde pública foi possibilitado por uma doação do The Chicago Community Trust.