Ambiente

Programa para jovens Cook Forest Preserve visa diversificar a força de trabalho de conservação

A silvicultura e campos relacionados têm sido historicamente dominados por homens brancos, mas um programa para adolescentes do subúrbio do Condado de Cook tem como objetivo atrair mais trabalhadores negros.

Tramaine Davis, 17, à direita, olha para cima para inspecionar uma árvore a fim de cortar e eliminar as espécies invasoras de plantas e pequenas árvores como parte da Forest Preserve Experience na Reserva Florestal Possum Hollow Woods em La Grange Park.

Tramaine Davis, 17, à direita, se prepara para cortar uma árvore como parte de um esforço para eliminar plantas invasoras e pequenas árvores como parte da Forest Preserve Experience no Possum Hollow Woods Forest Preserve em La Grange Park.

Anthony Vazquez / Sun-Times

Pouco depois das 10h de uma segunda-feira no final de julho, um grupo de oito adolescentes está limpando o matagal em Possum Hollow Woods, em LaGrange Park, quando as temperaturas se aproximam de 90 graus.

Jamiyah Morgan, 18, recém-formada na Proviso West High School, estende a mão enluvada para mostrar uma folha de um espinheiro-alvar. Ela então se vira para pegar outra folha - esta uma madressilva japonesa - observando a ponta pontiaguda. Ambas as plantas são espécies invasivas e, como explica Morgan, estão expulsando um grupo de mudas de freixo que ela e outros adolescentes estão tentando ajudar a sobreviver.

A equipe faz parte de um programa administrado pelo Forest Preserve District de Cook County em parceria com a Housing Authority of Cook County, que emprega adolescentes por cinco semanas, a US $ 10,50 por hora durante 25 horas por semana, apresentando-os ao trabalho de conservação. O grupo que trabalha em Possum Hollow Woods é um dos sete grupos formados por adolescentes que recebem serviços da autoridade habitacional. Ao todo, 116 se formaram no programa nesta semana.

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Além de fornecer empregos para adolescentes da área e cuidar da manutenção necessária, o programa tem uma missão mais ampla de persuadir os jovens negros a considerarem trabalhar na área florestal e profissões relacionadas. Em todo o país, esses empregos são em grande parte ocupados por homens brancos, e nos últimos anos tem havido um esforço nacional e local para recrutar mais pessoas de cor.

É a opinião de algumas pessoas de cor que este não é um campo para eles - estes são empregos brancos, disse Alice Brandon, gerente de programação de gerenciamento de recursos para as Reservas Florestais. Quando você receber esta mensagem de que este é um campo de empregos exclusivo, eles não ficarão muito animados com isso.

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Botânico por formação, Brandon disse que o programa também expõe os jovens às reservas florestais do condado, um passo importante para manter os 70.000 acres usados ​​e apreciados pelos residentes nas próximas décadas.

Se não fizermos com que todos se preocupem com a natureza, não temos chance, disse ela.

O programa para residentes de moradias públicas, conhecido como Forest Preserve Experience, foi lançado em 2016 e é parte de um esforço mais amplo para recrutar jovens e adultos para trabalhar em empregos de conservação no Condado de Cook ou em outro lugar. Desde 2007, cerca de 2.500 pessoas passaram por vários programas de trabalho de verão, e Brandon estima que pelo menos 10% dos participantes foram para o campo.

Os membros da tripulação adicionam escova cortada a uma pilha para eliminar espécies invasoras de plantas em Possum Hollow Woods.

Os membros da tripulação adicionam escova cortada a uma pilha após limpar espécies invasivas de plantas em Possum Hollow Woods.

Anthony Vazquez / Sun-Times

Os participantes do programa da autoridade habitacional são mais de 90% negros, com o restante latinos ou multirraciais. A força de trabalho da Forest Preserve é 25% negra e 12% latina.

Poucos dias depois de se formarem no programa, todos os oito adolescentes de Possum Hollow, usando capacetes com mosquiteiros e armados com serras e tesouras de podar, expressaram seu entusiasmo pelo programa, embora nenhum deles pudesse dizer que estavam considerando uma possível carreira.

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Para Shaniyah Gable, 18, outra recém-graduada da Proviso West, enfermagem é a carreira que ela está perseguindo. Tramaine Davis, 17, sênior na Proviso West, tem interesse em contabilidade. Chris Smith, 15, estudante do segundo ano do ensino médio, quer ser ator.

Ainda assim, o programa ensina habilidades e também abre novas experiências.

Kayla McCain, 15, outra estudante da Proviso West, disse que aprendeu a identificar diferentes espécies de árvores. Para Gable, ela se sentiu mais confortável ao ar livre na natureza. Eu costumava ter um grande medo de insetos, ela disse.

A Forest Preserve Experience se beneficiou este ano de financiamento adicional fornecido pelo projeto de lei de estímulo COVID-19 conhecido como Lei CARES. O programa, com um orçamento total de cerca de US $ 530.000, teria sido capaz de financiar apenas cerca de metade do número de participantes sem os dólares federais, disse Brandon.

O condado também arrecada dinheiro privado e tem parceria com a organização sem fins lucrativos Friends of the Forest Preserve, que está interessada em manter as florestas e também nos aspectos educacionais, disse Melissa Agarwal, diretora associada do programa do grupo. As inscrições para o programa do próximo ano provavelmente serão aceitas por volta de março, disse ela.

Os membros da tripulação voltam para o abrigo para uma pausa depois de limpar o mato. O programa do condado é educacional e garante que a manutenção necessária seja feita nas reservas florestais.

Os membros da tripulação voltam para o abrigo para uma pausa depois de limpar os arbustos na Reserva Florestal Possum Hollow Woods, no Parque La Grange.

Anthony Vazquez / Sun-Times

O relatório de Brett Chase sobre o meio ambiente e a saúde pública foi possibilitado por uma doação do The Chicago Community Trust.