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O nascimento de demônios da Tasmânia é um marco após 3.000 anos

Os diabos bebês, encontrados nas bolsas de suas mães, são um sinal promissor, pois os conservacionistas enfrentam um declínio acentuado no número de animais no único lugar onde eles existem na natureza: a ilha da Tasmânia, ao sul da Austrália continental.

Diabo da Tasmânia (fonte da foto: iucnredlist.org)

Rosados, sem pelos, surdos e cegos, os joeys de quase um mês de idade eram do tamanho de uma casca de amendoim.

No entanto, eles foram uma descoberta importante para os conservacionistas que partiram através de uma densa floresta de eucaliptos na névoa do amanhecer na esperança de encontrá-los. Cerca de 3.000 anos depois que os demônios da Tasmânia foram exterminados no continente australiano, sete bebês nasceram no início deste mês no continente em seu terreno natural.

Foi muito comovente, disse Tim Faulkner, presidente da Aussie Ark, o grupo conservacionista que lidera tentativas de restabelecer as populações de demônios, muito depois de terem sido eliminados no continente, provavelmente por cães selvagens australianos, conhecidos como dingos.

Como os próprios demônios, disse Faulkner, o projeto ainda está em sua infância. Ainda não está claro como os animais se sairiam fora da reserva de vida selvagem cercada de 1.000 acres onde nasceram. Mas, ele acrescentou, o primeiro passo era os demônios se reproduzirem e sobreviverem, e assim foi.

Os diabos bebês, encontrados nas bolsas de suas mães, são um sinal promissor, pois os conservacionistas enfrentam um declínio acentuado no número de animais no único lugar onde eles existem na natureza: a ilha da Tasmânia, ao sul da Austrália continental.

Os demônios estão sendo devastados por um câncer facial contagioso que reduziu a população em mais de 90%.

É muito agressivo, disse Faulkner. Seu futuro é realmente incerto.

Por décadas, os cientistas têm tentado salvar os demônios desenvolvendo vacinas, estudando variações genéticas que tornam alguns dos animais resistentes ao câncer e tentando criar uma população de criaturas não infectadas no continente.

Se os demônios voltassem a se enraizar no continente australiano, os benefícios poderiam ir além do resgate de animais em extinção. Os conservacionistas dizem que há evidências de que o diabo da Tasmânia, um marsupial carnívoro com uma mordida poderosa, é eficaz na redução de gatos selvagens e talvez até de raposas, que dizimaram a flora e a fauna nativas da Austrália.

Desde 2006, Faulkner e sua equipe têm realocado demônios não infectados da Tasmânia para Nova Gales do Sul, onde administram um centro de conservação e santuário que abriga mais de 150 desses animais.

No final do ano passado, eles soltaram 26 demônios, machos e fêmeas, no santuário, com o objetivo de, eventualmente, permitir que os animais vagassem completamente livres. A organização não dá comida ou água aos animais, disse Faulkner, simulando um ambiente natural - sem o perigo dos dingos.

No início deste mês, eles verificaram as bolsas de duas das diabas libertadas e encontraram os sete bebês. Os demônios da Tasmânia nascem após um período de gestação de apenas 21 dias e são inicialmente cegos e não são maiores que um grão de arroz.

Embora os nascimentos tenham sido um avanço importante, alguns cientistas alertaram que criar os animais em condições quase selvagens era muito diferente de fazê-los sobreviver em áreas sem vedação, onde corriam o risco de se tornarem presas ou atropelados.

Manter uma população próspera de demônios na selva é o objetivo de todos, disse Andrew Flies, imunologista da Universidade da Tasmânia que está desenvolvendo uma vacina para proteger os demônios da Tasmânia contra o câncer. Mas, ele acrescentou, se você remover as cercas, os demônios podem não se dar bem.

Hamish McCallum, ecologista de doenças e especialista em demônios da Tasmânia da Griffith University em Queensland, disse que o verdadeiro teste seria se os bebês diabos sobreviveriam até a idade adulta, quando eram mais propensos a se tornarem presas de outros mamíferos maiores.

Ele acrescentou que mesmo se os demônios conseguissem sobreviver na selva, os conservacionistas poderiam enfrentar resistência dos fazendeiros, alguns dos quais na Tasmânia alegaram que os animais nativos estão matando seus cordeiros.

Eles não estão genuinamente na selva porque estão atrás de uma cerca, disse ele. É um pequeno passo na direção certa, mas é apenas um pequeno passo inicial.