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Após a explosão química de Rockton, protegendo Rock River do óleo entregue ao proprietário da planta

Em grande parte, o trabalho está sendo deixado para a Lubrizol, dona da fábrica da Chemtool. Isso 'desafia a lógica', diz Angela Fellars, membro do Conselho do Condado de Winnebago.

Bombeiros lutando contra o incêndio industrial de 14 de junho que se seguiu a uma explosão em Chemtool em Rockton.

Bombeiros lutando contra o incêndio industrial de 14 de junho que se seguiu a uma explosão na Chemtool Inc. em Rockton. A planta produz lubrificantes, graxas e outros produtos químicos.

Scott Olson / Getty Images

Uma explosão industrial que abalou Rockton mais de uma semana atrás deixou as autoridades preocupadas com a possibilidade de danos ambientais ao vizinho Rock River, que enfrenta a ameaça dos mais de um milhão de galões de petróleo bruto armazenados na agora destruída fábrica de produtos químicos ao norte de Rockford.

A proteção do rio está, em grande parte, sendo deixada para a Lubrizol, dona da usina Chemtool, embora as agências ambientais estaduais e federais digam que estão vigiando.

Cinco dias após o desastre, o chefe dos bombeiros entregou o comando de resposta ao desastre ao fabricante de produtos químicos em 19 de junho.

Funcionários da Agência de Proteção Ambiental dos Estados Unidos alertaram que o óleo, grande parte dele ainda contido em enormes contêineres que foram deixados estruturalmente enfraquecidos, representa uma ameaça significativa para o rio que está a apenas 700 pés de distância.

Se o petróleo entrar no rio, poderá colocar a vida selvagem em perigo e dissolver certos produtos químicos, diz Craig Thomas, o coordenador local da EPA federal. Neste caso, sinto-me afortunado. Parece que todos os produtos foram armazenados no local.

A Chemtool também produz graxas, aditivos e outros fluidos industriais. A EPA estimou que o local continha vários milhões de galões de graxa.

As autoridades também estão preocupadas com a liberação de contaminantes tóxicos para o ar e estão testando para determinar se os níveis de poluição são seguros. Nada excedeu os limites de segurança definidos pela EPA, mas tem havido quantidades excessivas de poluição por partículas que podem atingir os pulmões, causando irritação e danos mais sérios.

Funcionários de Illinois estão pedindo à empresa uma estimativa da quantidade de poluição do ar e encaminhou a questão para o procurador-geral Kwame Raoul.

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A empresa diz que está cooperando com os investigadores.

O rio não é uma fonte de água potável, mas é usado para pesca e recreação e se conecta ao rio Mississippi em torno de Quad Cities. Partes do rio já estão prejudicadas pela poluição agrícola e industrial.

Os empreiteiros da Lubrizol construíram duas trincheiras - 1.400 pés e 1.600 pés de comprimento - para tentar capturar óleo e águas residuais antes que cheguem ao rio. E 2.700 pés de barreira flutuante foram colocados perto da costa. Os empreiteiros também construíram uma berma de contenção mais perto do edifício agora nivelado, com 1,80 m de altura, 15 m de largura e 75 m de comprimento.

O reforço é necessário porque grandes contêineres contendo óleo e outros fluidos estão apresentando danos estruturais, de acordo com Thomas.

A explosão de 14 de junho produziu uma bola de fogo gigante, enormes nuvens de fumaça preta e incêndios que duraram mais de uma semana, forçando os residentes próximos a evacuar.

Também desencadeou uma investigação de uma agência federal que responde aos piores desastres químicos do país.

Isso chamou nossa atenção por causa do impacto potencial para a comunidade e o meio ambiente, disse David LaCerte, diretor administrativo em exercício do Conselho de Investigação de Riscos e Segurança Química dos EUA.

Parece que uma combustão inicial na planta, possivelmente causada pelo contato de uma máquina com um tubo, levou a explosões subsequentes, disse LeCerte.

Esta foto aérea mostra grandes contêineres ainda parados na planta destruída de Chemtool em Rockton. As autoridades temem que mais de um milhão de galões de óleo armazenados no local sejam uma ameaça para o Rio Rock.

Esta foto aérea mostra grandes contêineres ainda parados na planta destruída de Chemtool em Rockton. As autoridades temem que mais de um milhão de galões de óleo armazenados no local sejam uma ameaça para o Rio Rock.

Rick Kurtz

Rockton, uma cidade com cerca de 7.600 habitantes, mal estava preparada para lidar com um desastre de tal magnitude. Mais de 160 departamentos de bombeiros, com mais de 350 bombeiros, ajudaram a extinguir o incêndio, de acordo com o chefe dos bombeiros de Rockton, Kirk Wilson.

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Wilson estava encarregado da resposta de emergência até que entregou o comando no fim de semana passado para o chefe dos bombeiros da Lubrizol, Robert Campise, que não estava disponível para comentar.

Wilson diz que a Lubrizol entende melhor os desastres químicos. A empresa teve uma grande explosão e incêndio em uma fábrica na França em 2019.

Com qualquer incidente de incêndio industrial como esse, esse é o forte deles, diz Wilson.

Isso desafia a lógica, Angela Fellars, membro do conselho do condado de Winnebago, diz ter deixado a empresa cuja fábrica explodiu no comando na sequência. Mas há muitas coisas nessa situação que desafiam a lógica.

Da empresa empreiteiro borrifou uma espuma prejudicial no fogo que exigia que as autoridades ambientais estaduais testassem a água na área para se certificar de que não estava contaminada. Esses resultados ainda não foram divulgados.

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Três ações judiciais foram movidas relacionadas à explosão.

Alguns funcionários questionaram as salvaguardas da Lubrizol e como ela lidou com a resposta. Um grupo do Facebook, Citizens for Chemtool Accountability, formou-se dias após a explosão. Elizabeth Lindquist, uma curadora da vizinha Roscoe Township que ajudou a iniciar o grupo, diz que ficou chocada ao saber da ameaça do petróleo.

Estou totalmente surpreso, diz Lindquist. Presumi que era uma quantidade decente, mas não tanto.

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Jim Webster, membro do Conselho do Condado de Winnebago que representa a área e mora em Rockton, diz que a maioria das pessoas com quem ele falou não ficou muito preocupada com isso.

Existe um motivo de preocupação? Webster diz. Sim absolutamente. Nós realmente não sabemos quais são os efeitos de longo prazo. Não saberemos sobre o longo prazo por um tempo.

O relatório de Brett Chase sobre o meio ambiente e a saúde pública foi possibilitado por uma doação do The Chicago Community Trust.