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Após luxuosas noites de boates em Bangkok, um surto de COVID

A Tailândia passou meses sem um caso confirmado de transmissão local, mas a epidemia agora irradiou de boates luxuosas que atendem a homens poderosos e ricos para os bairros de lata que cercam as rodovias e ferrovias de Bangkok.

Camas feitas de papelão são configuradas e prontas, se necessário, como um hospital de campo para pacientes COVID-19 em uma arena em Bangkok, 18 de abril de 2021. (Adam Dean / The New York Times)

Escrito por Hannah Beech e Muktita Suhartono

Quando os clientes VVIP desembarcavam de suas limusines no Krystal Exclusive Club, mulheres jovens em tiaras, asas de anjo e nada mais às vezes os cumprimentavam.

A clientela VVIP foi levada rapidamente para as salas VVIP, com suas paredes acolchoadas e sofás de veludo. Os figurões do governo tailandês festejaram em Krystal - um de seus lemas é o entretenimento luxuoso da luz noturna - assim como diplomatas, oficiais do exército e proprietários de negócios. Durante grande parte da pandemia, as restrições ao coronavírus não impediram a diversão.

Mas nesta primavera, enquanto os dançarinos dançavam, Krystal e outra boate do bairro, Emerald, se transformaram no epicentro do que é agora o maior e mais mortal surto de coronavírus da Tailândia, de acordo com funcionários do ministério da saúde. Dezenas de pessoas ligadas aos clubes tiveram resultados positivos, incluindo um embaixador e um ministro do governo. (Segundo a equipe do ministro, ele foi infectado por um assessor que frequentava o Krystal.) Policiais e mulheres que trabalhavam nos clubes também foram infectados.

Apesar de todo o rigor do uso da máscara e da obediência de bloqueio demonstrado por muitos tailandeses, o abandono de alguns poucos privilegiados catalisou o mais recente surto de coronavírus em Bangkok, disseram autoridades de saúde. O cluster de boates também destaca a impunidade dos ricos em um país com uma das maiores lacunas de riqueza entre as principais economias.

A Tailândia passou meses sem um caso confirmado de transmissão local, mas a epidemia agora irradiou de boates luxuosas que atendem a homens poderosos e ricos para os bairros de lata que cercam as rodovias e ferrovias de Bangkok. Nestes bairros apertados, o distanciamento social é impossível. As infecções também se espalharam para prisões, campos de construção e fábricas.

A festa dos ricos e os pobres sofrem as consequências, disse Sittichat Angkhasittisiri, um presidente de bairro na maior favela de Bangkok, Khlong Toey, onde o coronavírus infectou centenas de pessoas.

Depois de registrar menos de 5.000 casos no total até novembro, a Tailândia acumulou mais de 5.800 casos em um único dia no final de maio. O número total de infecções é agora de cerca de 175.000. Já se foi o tempo em que a Organização Mundial da Saúde elogiava a Tailândia por sua habilidade no combate ao coronavírus.

O surto de vírus na Tailândia, ocorrendo assim que muitas nações ocidentais se aproximam de uma aparência de normalidade, é parte de uma onda tardia que atingiu grande parte do restante do Sudeste Asiático, onde vacinas adequadas estão praticamente indisponíveis. A Tailândia está contando com a produção local neste verão da vacina AstraZeneca por uma empresa controlada pelo rei do país. A empresa nunca fez vacinas antes.

Os phuyai, como é conhecida a elite dourada da Tailândia, podem reservar excursões ao exterior para obter as vacinas indisponíveis em casa; um passeio de $ 7.000 para jabs na Rússia está totalmente reservado até julho. Mas os pobres lutam. Muitos precisam esperar por um berço em hospitais públicos de campanha gratuitos instalados em estádios ou outras áreas. Os ricos com casos leves podem convalescer em hotéis caros.

A sociedade é muito, muito desigual, disse Mutita Thongsopa, funcionária de uma empresa de laticínios que veio a Bangcoc para apoiar sua família de fazendeiros do nordeste da Tailândia. Os phuyai destruíram a situação da COVID eles próprios, e nós, os pequenos, não podemos viver.

Em 27 de abril, a irmã de Mutita, Supatra Thongsopa, uma balconista de supermercado de 40 anos de um shopping center de Bangkok, chegou a um local de testes do governo às 3 da manhã para garantir uma vaga. Ela esperou o dia todo, depois no dia seguinte e no dia seguinte. Enquanto esperava, Supatra mandou uma mensagem para a irmã reclamando de fadiga e problemas estomacais.

Ela finalmente foi testada em 1º de maio. O resultado deu positivo e ela morreu cinco dias depois. O namorado de Supatra, que também desenvolveu COVID, ainda está no hospital.

As pessoas estão morrendo como folhas caindo, disse Mutita.

Embora um tribunal de Bangkok tenha condenado os gerentes de Krystal e Emerald a dois meses de prisão por violarem um decreto de emergência da COVID, ninguém mais está enfrentando acusações até agora. A polícia afirma que está investigando se a prostituição, ilegal na Tailândia, pode ter ocorrido nos clubes. Representantes de ambos os clubes se recusaram a comentar.

Sobre o caso Krystal, ele ainda está sob investigação, disse o major-general Sophon Sarapat, comandante de uma divisão da Polícia Metropolitana de Bangkok. Estamos esperando que os suspeitos se entreguem. Enviamos uma carta ao dono do clube.

Quando os casos envolvem magnatas ou políticos famosos, porém, as investigações na Tailândia costumam fracassar. As acusações de homicídio não se materializam. Indivíduos bem relacionados escapam para o exílio. As três ondas de infecção por coronavírus na Tailândia surgiram nas zonas sombrias onde os ricos lucram com negócios questionáveis ​​e desafiam os protocolos do COVID.

O primeiro surto, na primavera passada, foi rastreado por virologistas a um estádio de boxe em Bangkok operado por poderosos militares do país, que ganha dinheiro com jogos de azar. O segundo agrupamento, no final do ano passado, foi rastreado por funcionários de saúde até uma fábrica de frutos do mar, que depende de oficiais de imigração fazerem vista grossa aos trabalhadores traficados de países vizinhos. E o terceiro, que já matou cerca de 1.000 pessoas, teve origem nas casas noturnas cujo aconchego com as autoridades policiais é um segredo aberto.

Na cultura tailandesa, podemos sorrir e mentir ao mesmo tempo, disse Chuwit Kamolvisit, um ativista anticorrupção e ex-membro do Parlamento. Talvez para sobreviver na política, tudo bem. Mas quando é COVID, isso é muito perigoso.

Em outra comunidade Khlong Toey, cerca de 10% dos residentes testaram positivo para o vírus. As autoridades do bairro foram forçadas a isolar os infectados atrás de folhas de plástico na parte de trás de um centro comunitário ao ar livre.

Depois de vestir uma capa de chuva de plástico e óculos de plástico para levar água para um novo lote de pacientes do COVID, Mariam Pomdee, uma líder comunitária, distribuiu refeições doadas para os residentes cujos suprimentos de comida estavam diminuindo. Com o vírus se espalhando pelos becos estreitos de Khlong Toey, os empregadores têm evitado seus residentes.

A Tailândia ainda não iniciou totalmente a vacinação em massa em todo o país e menos de 2% da população está totalmente inoculada. Alguns residentes ricos de Bangkok se gabaram nas redes sociais de comprar cartões de vacinação dos residentes mais desesperados da cidade.

Os ricos que já são privilegiados estão pisando nos pobres, disse Mariam. Eles acreditam que seu dinheiro pode comprar qualquer coisa.